Una empresa de biotecnología liberó 500 millones de mosquitos transgénicos en Florida, y los residentes están realmente enfurecidos

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El pueblo de Islamorada es un tramo de islas de 20 millas en los Cayos de Florida, tan estrecho que a menudo se puede ver el océano a ambos lados.

Un viernes por la tarde de marzo, una residente de Islamorada llamada Virginia Donaldson le dijo a Futurism que dos hombres uniformados se acercaron a su casa.

Dijeron que trabajaban para el “control de mosquitos” y le pidieron que participara en un nuevo programa de control de plagas.

Donaldson tenía prisa, por lo que dice que firmó su portapapeles y vio cómo colgaban una pequeña taza negra para capturar mosquitos de un árbol en su jardín.

Sin darse cuenta, Donaldson había accedido a participar en un experimento genético durante el cual una empresa de biotecnología británica llamada Oxitec liberará 500 millones de mosquitos manipulados genéticamente.

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Estos habían sido diseñados para acabar con la población local de chupasangres a lo largo de una extensa franja de los Cayos de Florida.

La reproducción y liberación de nubes de insectos modificados genéticamente suena a ciencia ficción, pero ya está sucediendo.

A nivel local, algunos aman la idea y otros la odian, una pelea que se ha vuelto fea, con algunos residentes incluso amenazando con destruir el equipo de Oxitec.

Los partidarios dicen que es una nueva forma de eliminar los molestos mosquitos que propagan enfermedades en la zona.

Malestar generalizado

Pero los oponentes están furiosos por lo que describen como una empresa de biotecnología que está entrando y forzando a su comunidad para que sirva como una placa de Petri para un experimento de piratería genética mal examinado.

“Encuentro a este criminal, que estamos siendo intimidados para que realicen este experimento”, dijo Meagan Hull, residente de los Cayos de Florida, en una acalorada reunión del concejo municipal en marzo.

“Me parece criminal que estemos siendo sometidos a este terrorismo por nuestra propia Junta de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida”.

“Tenemos todo que arriesgar, nada que ganar, y todo es para los resultados finales de Oxitec”, agregó.

Oxitec, con la cooperación de la Agencia de Protección Ambiental y los gobiernos locales, planea liberar 500 millones de mosquitos, en cada uno de los cuales sus científicos han insertado un gen llamado OX5034.

Después de un proceso de años, la EPA aprobó el plan de Oxitec en mayo de 2020 a través de un Permiso de Uso Experimental (EUP), una autorización especial que permite a las empresas probar en el campo nuevos pesticidas.

Oxitec dice que los mosquitos, todos los machos, que no pican a los humanos, se reproducirán con las hembras salvajes, que sí pican.

Pero transmitirán el gen OX5034, una carga útil hereditaria que evita que cualquier descendencia femenina llegue a la edad adulta.

La teoría es que cuanto más se reproduzcan los mosquitos con genes pirateados y sus descendientes, menos mosquitos hembra picarán en la zona.

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Este experimento del mundo real, que está programado para comenzar de manera inminente, se enfocará en la especie de mosquito Aedes aegypti .

Estos insectos solo representan del dos al cuatro por ciento de la población de mosquitos en los Cayos de Florida, pero están asociados con casi todos los casos de enfermedades transmitidas por mosquitos.

Oxitec dice que el ensayo podría ayudar a detener la propagación de enfermedades transmitidas por insectos que afectan a los humanos, como el dengue y el Zika, al evitar que los insectos que los transmiten sobrevivan.

¿Es una buena alternativa?

Si el experimento funciona, podría representar una forma extremadamente específica de matar plagas sin insecticidas químicos peligrosos.

Eso significaría una escorrentía menos peligrosa, menos daño a insectos locales como abejas y mariposas, y menos pérdida de biodiversidad y daño ambiental.

Sin embargo, a pesar de que Oxitec vendió el experimento a la comunidad como una forma de evitar rociar pesticidas químicos, la Junta de Control de Mosquitos de los Cayos de Florida no tiene ningún plan para reducir su uso general de pesticidas químicos.

Incluso si el experimento es un éxito rotundo, la comunidad aún necesitará rociar tanto como siempre para controlar la miríada de otras especies de mosquitos en el área que no se verán afectadas en absoluto por los insectos pirateados por genes de Oxitec.

“Realmente traté de estar del lado de ‘Sí, hagamos esto’”, dijo un residente de Islamorada en la reunión del consejo municipal de marzo. “Cuantas más preguntas hago, no hay respuestas, y solo recibo más preguntas y más preguntas”.

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Los críticos temen que el mosquito modificado y la población silvestre creen híbridos genéticos, pero Oxitec dice que el ensayo no corre peligro de alterar permanentemente la población de mosquitos en general.

Los mosquitos liberados como parte del experimento llevarán dos copias del gen, pero debido a que se aparean con hembras en la naturaleza, su descendencia solo obtiene una. Eso significa que cada vez menos llevarán el rasgo OX5034 hasta que se filtre por completo.

Oxitec planea monitorear la población de Aedes aegypti utilizando vasos de recolección, una de esas cosas que los hombres uniformados instalaron en el patio de Donaldson, para ver qué tan bien prolifera el genoma modificado.

Sin embargo, todo eso se desmorona si alguno de los mosquitos hembra termina sobreviviendo y reproduciéndose.

Cuando se le preguntó sobre esa posibilidad, el portavoz de la EPA, Kenneth Labbe, le dijo a Futurism que el experimento se terminará en el momento en que una hembra adulta que porta el gen apropiado aparezca durante la recolección.

Ensayos anteriores se habían producido

La probabilidad de que eso suceda es objeto de acalorados debates.

Lo que sabemos con certeza es que en un experimento anterior realizado entre 2013 y 2015, Oxitec liberó mosquitos en Brasil que portaban un gen modificado anteriormente, OX513A.

Si bien la compañía declaró que el lanzamiento fue un éxito, los científicos no afiliados a Oxitec de Yale publicaron una investigación en la revista Nature que afirmaba que algunos de los mosquitos se habían apareado.

Al aparearse, habían producido descendencia viable y, en última instancia, creado una nueva población híbrida genética capaz de sobrevivir en la naturaleza.

Oxitec impugnó enérgicamente esas conclusiones y presionó para que se retractara. Desde entonces, la revista ha abofeteado una Expresión de preocupación por algunos de sus hallazgos que aún no se han abordado.

Nathan Rose, jefe de asuntos regulatorios de Oxitec, reconoció que algunas hembras de mosquitos OX513A sobrevivieron en Brasil, pero dijo que confía en que los mosquitos OX5034 no puedan hacerlo.

Labbe dijo que la EPA estaba al tanto de esas preocupaciones, pero que “no alteran la conclusión de la Agencia de que existe un potencial insignificante de supervivencia femenina OX5034 durante la prueba de campo de Oxitec”.

Sin embargo, en la sabiduría de “Jurassic Park”, la vida encuentra un camino. Una considerable coalición de activistas ambientales, académicos y residentes de Key West se han unido para oponerse al experimento, al menos en su forma actual.

Donaldson, por ejemplo, dice que después de aprender más sobre el experimento, decidió que no quería participar.

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Unos días después de que los hombres uniformados instalaron el vaso en su propiedad, lo cortó, lo puso en una bolsa de plástico para que no se derramaran los líquidos del interior y lo dejó en una silla en su jardín.

Su vecino pasó más tarde ese día y vio a tres trabajadores de control de mosquitos parados en la calle frente a la casa de Donaldson cuando ella no estaba en casa. Cuando el vecino se acercó, dos más salieron del patio trasero.

Habían aparecido sin previo aviso para buscar la taza negra, que se llevaron después de hablar con Donaldson por el teléfono de su vecina.

“Así que están invadiendo, están solicitando, van a la propiedad de la gente”, dijo Donaldson. “No están haciendo citas para reunirse con la gente. Así que definitivamente están violando nuestra privacidad “.

Pero quitar una taza de recolección de la propiedad de Donaldson en realidad no la excluye del experimento de Oxitec.

Con cientos de millones de mosquitos llegando y algunos de sus vecinos aun participando, ¿cómo podría evitarlo sin salir del pueblo por completo?

El tema del consentimiento y la transparencia ha frustrado a los residentes, así como a los activistas y expertos tanto en los Cayos de Florida como más allá, y en consecuencia los ha movilizado contra Oxitec y su liberación prevista.

Vía: Futurism

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