Algo está pasando en los bosques de Carolina del Norte y el área de la costa atlántica: miles de árboles están muriendo sin cesar

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Caminando hacia su centro de investigación cerca del Refugio Nacional de Vida Silvestre Alligator River de Carolina del Norte, la doctora Emily Ury avanza por el agua hasta las rodillas en una sección del sendero que está completamente sumergida.

Las inundaciones permanentes se han convertido en algo común en esta península baja, ubicada detrás de los Outer Banks de Carolina del Norte.

Los árboles que crecen en el agua son pequeños y atrofiados. Muchos están muertos.

En toda la costa de Carolina del Norte, la evidencia de la extinción de los bosques está por todas partes.

Casi todas las zanjas al borde de la carretera que paso mientras conduzco por la región están bordeadas de árboles muertos o moribundos.

Como ecologista que estudia la respuesta de los humedales al aumento del nivel del mar, Emily Ury sabe que estas inundaciones son evidencia de que el cambio climático está alterando los paisajes a lo largo de la costa atlántica.

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Es emblemático de los cambios ambientales que también amenazan la vida silvestre, los ecosistemas y las granjas locales y las empresas forestales.

Como todos los organismos vivos, los árboles mueren. Pero lo que está pasando aquí no es normal.

Grandes parches de árboles están muriendo simultáneamente y los árboles jóvenes no crecen para ocupar su lugar.

Y no es solo un problema local: el agua de mar está elevando los niveles de sal en los bosques costeros a lo largo de toda la llanura costera del Atlántico, desde Maine hasta Florida.

Grandes extensiones de bosque contiguo están muriendo. Ahora se les conoce en la comunidad científica como “bosques fantasma”.

El papel insidioso de la sal

El aumento del nivel del mar impulsado por el cambio climático está haciendo que los humedales sean más húmedos en muchas partes del mundo. También los hace más salados.

En 2016 la doctora Ury comenzó a trabajar en un humedal boscoso de Carolina del Norte para estudiar el efecto de la sal en sus plantas y suelos.

Cada dos meses, se viste con botas de goma pesadas y una camisa de malla para protegerse de los insectos, y lleva más de 100 libras de sal y otros equipos a lo largo del sendero inundado hasta su lugar de investigación.

Están salando un área del tamaño de una cancha de tenis, buscando imitar los efectos del aumento del nivel del mar.

Después de dos años de esfuerzo, la sal no parecía estar afectando las plantas o los procesos del suelo que estaban monitoreando.

“Me di cuenta de que en lugar de esperar a que nuestra sal experimental matara lentamente estos árboles, la pregunta que tenía que responder era cuántos árboles ya habían muerto y cuánta más zona de humedales era vulnerable”, dice la doctora Ury.

“Para encontrar respuestas, tuve que ir a sitios donde los árboles ya estaban muertos”, señala.

El aumento del nivel del mar está inundando la costa de Carolina del Norte y el agua salada se está filtrando en los suelos de los humedales.

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Las sales se mueven a través del agua subterránea durante las fases en las que el agua dulce se agota, como durante las sequías.

El agua salada también se mueve a través de canales y zanjas, penetrando tierra adentro con la ayuda del viento y las mareas altas.

Los árboles muertos con troncos pálidos, desprovistos de hojas y ramas, son un signo revelador de altos niveles de sal en el suelo. Un informe de 2019 los llamó ” lápidas de madera”.

A medida que los árboles mueren, más arbustos y pastos tolerantes a la sal se mueven para ocupar su lugar.

En un estudio recientemente publicado con Emily Bernhardt y Justin Wright en la Universidad de Duke y Xi Yang en la Universidad de Virginia, mostraron que en Carolina del Norte este cambio ha sido dramático.

La región costera del estado ha sufrido una pérdida rápida y generalizada de los bosques, la cascada de impactos sobre la fauna silvestre en peligro de extinción, incluyendo el lobo rojo y de P. borealis.

Los bosques de humedales secuestran y almacenan grandes cantidades de carbono, por lo que la extinción de los bosques también contribuye a un mayor cambio climático.

Vía: Science Alert

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