Un estudio publicado en la revista científica Nature ha detectado fosfina en la atmósfera de nuestro vecino Venus, signo de que puede haber vida

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Los investigadores han descubierto fuentes importantes de fosfina en la atmósfera de Venus, un gas incoloro e inodoro.

Según ellos, es un posible signo de vida, ya que a menudo es el resultado de la descomposición de la materia orgánica aquí en la Tierra.

La investigación fue dirigida por Jane Greaves de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido y se publicó en Nature Astronomy.

Hasta ahora, Venus no encabeza la lista de planetas considerados por los astrobiólogos como los más propensos a albergar vida.

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Su superficie es una mezcla arremolinada de vapores tóxicos y extremadamente calientes, y las temperaturas pueden alcanzar los 800 grados Fahrenheit (426 grados Celsius).

Mientras que altas concentraciones de ácido sulfúrico llueven del cielo, con nubes espesas que impiden que la mayor parte de la luz solar llegue a la superficie, aseguraría que la vida tal como la conocemos tuviera pocas posibilidades de sobrevivir allí.

Pero a pesar del entorno inhóspito en la superficie, algunos tipos de vida microbiana podrían sobrevivir en la atmósfera del planeta, plantean la hipótesis de los investigadores.

Argumentan que los mecanismos abióticos convencionales que producen gas fosfina no pueden explicar por completo la presencia inusualmente alta de gas fosfina que detectaron en la atmósfera de Venus.

En otras palabras, parte del gas fosfina podría haber sido el resultado de procesos orgánicos. Lo que abriría la posibilidad de que Venus albergue algún tipo de vida.

Vida en Venus

El equipo presentó algunas ideas sobre cómo la fosfina podría haberse creado a través de procesos abióticos, incluida la luz solar, los minerales extraídos de la superficie, los volcanes e incluso la iluminación.

Sin embargo, ninguna de las opciones podría haber hecho lo suficiente. Según sus cálculos, las fuentes naturales solo supondrían un máximo de una diezmilésima parte de la cantidad detectada.

Además de eso, para crear la cantidad observada de fosfina, los organismos en la Tierra solo necesitarían trabajar a aproximadamente el diez por ciento de su productividad máxima, como concluyó Paul Rimmer de la Universidad de Cambridge, según el comunicado.

Para hacer su descubrimiento del gas, el equipo utilizó el telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Hawai.

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“Este fue un experimento hecho por pura curiosidad, en realidad, aprovechando la poderosa tecnología de JCMT y pensando en futuros instrumentos”, dijo Greaves en un comunicado.

“Pensé que podríamos descartar escenarios extremos, como las nubes llenas de organismos. Cuando obtuvimos los primeros indicios de fosfina en el espectro de Venus, ¡fue un shock!”

Posteriormente, el equipo confirmó la detección de fosfina utilizando el observatorio ALMA más sensible en el desierto de Atacama en Chile.

“Al final, descubrimos que ambos observatorios habían visto lo mismo: una débil absorción en la longitud de onda correcta para ser gas fosfina, donde las moléculas son iluminadas por las nubes más cálidas de abajo”, agregó Greaves.

“El descubrimiento plantea muchas preguntas, como cómo podrían sobrevivir los organismos”, dijo Clara Sousa Silva, miembro del equipo del MIT, en el comunicado.

“En la Tierra, algunos microbios pueden hacer frente a aproximadamente un 5% de ácido en su entorno, pero las nubes de Venus están casi completamente compuestas de ácido”.

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Para responder a esa pregunta, a otros astrónomos se les ocurrió su propia hipótesis. Un artículo reciente, una investigación dirigida por la astrónoma líder Sara Seager en el MIT, sugirió que la vida podría sobrevivir en pequeñas gotas que caen hacia el suelo a través de la gravedad.

Una vez que esas gotas alcancen los niveles más bajos de la atmósfera de Venus, terminarán secándose.

Investigaciones anteriores han demostrado que las nubes de Venus pueden albergar condiciones mucho más favorables que la superficie, con temperaturas en el rango de 0 a 60 grados centígrados y presiones, muy dentro del rango de la Tierra.

“Proponemos por primera vez que la única forma en que la vida puede sobrevivir indefinidamente es con un ciclo de vida que implica que la vida microbiana se seque a medida que las gotas de líquido se evaporan durante el asentamiento, con las pequeñas ‘esporas’ desecadas deteniéndose y poblando parcialmente la atmósfera de Venus. capa de neblina inferior estancada”, escribió el equipo de Seager en el periódico.

Sugieren que una capa de neblina tan baja, de 33 a 48 kilómetros de altitud, podría ser un “depósito” de vida microbiana desecada “.

Estas formas desecadas luego volverían a la capa de nubes por difusión hacia arriba y se ‘rehidratarían para un ciclo de vida continuo’.

¿Sería capaz de detectar formas de vida?

Los investigadores argumentaron en un artículo de 2018 “que las partículas en las nubes más bajas de Venus contienen suficiente balance de masa para albergar microorganismos, agua y solutos, y potencialmente suficiente biomasa para ser detectada por métodos ópticos”.

Gracias a los datos recopilados por la sonda Venus Express de la Agencia Espacial Europea, que rodeó el planeta durante más de ocho años terrestres, descubrieron que la mayor parte de los rayos UV eran absorbidos por el dióxido de azufre y el cloruro de hierro en la capa de nubes del planeta.

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Aun así, los científicos pueden haber pasado por alto algo. Junto a la presencia de compuestos de azufre, dióxido de carbono y agua en estas capas de nubes, los investigadores argumentan que el “metabolismo acoplado en las nubes centrado en hierro y azufre” también podría permitir que los microorganismos sobrevivieran allí.

Fuente: Nature

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