Un paleontólogo ha descubierto un cáncer de hueso maligno en el fósil de un dinosaurio datado en 76 millones de años expuesto en un museo

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Un paleontólogo, un patólogo médico y un cirujano ortopédico entran a un museo. No, no es el comienzo de una broma, sino el equipo de investigación que ahora ha diagnosticado el primer caso confirmado de cáncer de hueso agresivo en un dinosaurio.

El espécimen en cuestión es una espinilla fosilizada de Centrosaurus apertus, un dinosaurio herbívoro que vivió y murió hace aproximadamente 76 millones de años.

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Lo que parecía, al menos en la primera impresión, como una fractura mal curada, resultó ser un tumor que absorbe la mitad superior de la espinilla del animal, o peroné.

El centrosaurus fue diagnosticado con un osteosarcoma; Es el tipo más común de cáncer de hueso en humanos, pero marca el primer caso confirmado de cualquier cáncer maligno que hemos encontrado en un dinosaurio.

“Aquí, mostramos la firma inconfundible del cáncer de hueso avanzado en [un] dinosaurio con cuernos de 76 millones de años, el primero de su tipo”, dijo el patólogo Mark Crowther. “Es muy emocionante.”

La espinilla, con la masa tumoral principal en amarillo. (Danielle Dufault / Royal Ontario Museum / McMaster University)

En los humanos, los osteosarcomas a menudo afectan a adolescentes y adultos jóvenes que crecen rápidamente.

Una metástasis de osteosarcoma, que crece más allá del hueso, se disemina con mayor frecuencia a los pulmones, pero también puede formar tumores en otros huesos e incluso en el cerebro.

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La evolución de enfermedades como el cáncer, los tejidos blandos como tendones, ligamentos, médula ósea y tumores, rara vez se conservan en los fósiles.

Dados unos años estos tejidos se pudren. Por lo que, si los dinosaurios fueran atacados regularmente por el cáncer, cualquier muestra de diagnóstico será difícil de encontrar.

No es el primer cáncer encontrado en dinosaurios

Los científicos se han encontrado con síntomas similares al cáncer en fósiles de dinosaurios antes.

Las lesiones inusuales en las vértebras de la cola de un joven hadrosaurio se parecían a una condición llamada histiocitosis de células de Langerhans, un cáncer complejo que deja espacio para el debate sobre su manifestación.

En el caso de este descubrimiento más reciente, la malignidad del tumor es mucho más evidente por su desarrollo y conservación.

La espinilla fosilizada y afectada por el cáncer de C. apertus fue desenterrada en la Formación Dinosaur Park en Alberta, Canadá, en 1989, y había sido almacenada en el Museo Royal Tyrrell de Paleontología, en las afueras de Calgary, hasta su reciente análisis.

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Las secciones transversales del hueso C. apertus se tomaron primero con un escáner CT, la misma máquina utilizada para identificar fracturas óseas y tumores en personas.

Las ‘rebanadas’ de la imagen de rayos X se reconstruyeron para ver cómo crecía el tumor a través del hueso fosilizado.

De hecho, se había extendido ampliamente a través del hueso, lo que el equipo de especialistas médicos tomó como una señal de que este centrosaurio vivió con su cáncer durante bastante tiempo.

Impresión artística de Centrosaurus apertus . (Museo Real de Ontario / Universidad de McMaster)

“Este descubrimiento nos recuerda los vínculos biológicos comunes en todo el reino animal y refuerza la teoría de que el osteosarcoma tiende a afectar los huesos cuando y donde crecen más rápidamente”, dijo Seper Ekhtiari, cirujano ortopédico en formación en la Universidad McMaster de Toronto, quien examinó el fósil.

Como el cáncer estaba tan avanzado, los investigadores creen que podría haberse extendido a otras partes del cuerpo del dinosaurio, pero no tenemos ninguna de esas muestras de tejido, como los pulmones esponjosos, de este antiguo animal para asegurarnos.

“La espinilla muestra cáncer agresivo en una etapa avanzada”, dijo el paleontólogo David Evans.

“El cáncer habría tenido efectos devastadores en el individuo y lo habría hecho muy vulnerable a los formidables depredadores de tiranosaurio de la época”.

Después de obtener imágenes de la espinilla cancerosa, se cortaron con cuidado secciones finas del fósil y se compararon con una C. apertus fibula normal, junto con un caso de osteosarcoma humano, de un hombre de 19 años que lo tenía en la parte inferior de la pierna.

En su artículo, los autores señalan que “un osteosarcoma igualmente avanzado en un paciente humano, si no se trata, sin duda sería fatal”.

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Pero sospechan que el dinosaurio murió con sus compañeros de manada, posiblemente en un evento de inundación repentina, porque el fósil se encontró en un lecho masivo de huesos de Centrosaurus.

“El hecho de que este dinosaurio herbívoro viviera en una gran manada protectora puede haberle permitido sobrevivir más tiempo del que normalmente tendría con una enfermedad tan devastadora”, dijo Evans.

Y cuando a menudo nos maravillamos de la edad de los dinosaurios y su tamaño, grande y pequeño, este último descubrimiento médico acerca la situación de los dinosaurios un poco más cerca de casa. 

“La evidencia sugiere que las neoplasias malignas, incluidos los cánceres de hueso, están muy arraigadas en la historia evolutiva de los organismos”, concluyeron los autores. Sí, incluso los dinosaurios.

Fuente: The Lancet Oncology

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