Un sorprendente hallazgo científico revela que podría haber una red de ríos subterráneos bajo el suelo del continente australiano

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Los científicos han descubierto un sistema sin precedentes de ríos submarinos que fluyen ocultos a la vista a lo largo de la plataforma continental de Australia, a una escala desconocida en cualquier otro lugar del mundo.

Este fenómeno, llamado Cascadas de agua de plataforma densa, parece rodear la mayor parte del país, según los nuevos datos registrados por los sumergibles de planeadores oceánicos, que hasta ahora han detectado los flujos submarinos a lo largo de más de 10.000 kilómetros de la costa australiana.

“Este es el descubrimiento más significativo para la oceanografía costera en las últimas décadas, no solo en Australia sino a nivel mundial”, dice la oceanógrafa Chari Pattiaratchi de la Universidad de Australia Occidental (UWA).

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Las cascadas de agua de plataforma densa (DSWC) son el resultado de cambios en la densidad del agua cerca de la costa. La evaporación en el calor del verano y la reducción del agua dulce de los ríos crean aguas costeras más saladas.

Cuando las condiciones climáticas son frías, el agua salada se hunde aún más de lo habitual. Bajo la influencia de la gravedad, el agua densa fluye en alta mar a lo largo del fondo marino, efectivamente un río submarino en el fondo del océano.

El proceso se ha estudiado antes, particularmente en aguas alrededor de la costa australiana, pero hasta ahora nadie se había dado cuenta de que Australia parece exhibir un caso único, prácticamente a escala continental del fenómeno.

Una ‘red’ de Agua Dulce

Unirse a los puntos requirió reunir una gran cantidad de observaciones submarinas registradas durante varios años por los sumergibles del Sistema Integrado de Observación Marina (IMOS) operados por investigadores de la UWA.

“Este trabajo fue el resultado de un gran conjunto de datos recopilados con planeadores oceánicos IMOS durante más de una década … equivalente a pasar más de 2.500 días en el mar”, explica el autor principal y oceanógrafo físico Tanziha Mahjabin.

“Esto nos permitió examinar datos de diferentes áreas de Australia y también examinar la variabilidad estacional”.

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Los resultados, obtenidos entre 2008 y 2019 de más de 126 misiones de planeadores en ocho regiones diferentes, muestran que el fenómeno es estacionalmente variable, alcanzando su punto máximo en los meses de invierno debido a la pérdida de calor en aguas poco profundas.

Sin embargo, más allá de las consideraciones de temperatura, el efecto de los DSWC podría tener implicaciones significativas en la calidad del agua tanto en la plataforma continental interior como en el ecosistema del océano profundo más allá.

Eso se debe a que el agua más densa que forma el río submarino transporta más materia particulada aportada por los sistemas fluviales en tierra.

“El océano costero es la cuenca receptora de materia suspendida y disuelta que incluye nutrientes, materia vegetal y animal, y contaminantes y representa un componente importante del ambiente oceánico, conectando la tierra con el océano más profundo”, explica el coautor y oceanógrafo Yasha Hetzel

Descubrir los efectos finales de eso recaerá en futuras investigaciones. Pero, en cualquier caso, Australia parece estar en una clase por sí misma, dada toda la evidencia hasta el momento sugiere que el continente de la isla puede estar rodeado por esta característica única.

“El transporte entre plataformas, en el que DSWC es un gran contribuyente, tiene un papel importante en el funcionamiento del ecosistema y en los procesos biogeoquímicos como un conducto para el transporte de agua cerca de la costa y material disuelto y suspendido fuera de las plataformas continentales”, escriben los investigadores.

“Las concentraciones más altas de clorofila y material suspendido junto con las corrientes dirigidas en alta mar demuestran que DSWC puede tener una gran influencia en el transporte entre plataformas a lo largo de las costas que se extienden por más de 10.000 km”.

Vía: Scientifics Reports

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