Se han obtenido recientemente evidencias de que Marte, el “planeta rojo” tuvo un anillo a su alrededor como otros planetas del sistema solar

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Marte, Marte glorioso, polvoriento y complejo, puede que alguna vez haya sido aún más deslumbrante.

Una nueva investigación proporciona aún más evidencia de que un anillo de escombros una vez rodeó el planeta rojo.

La nueva pista yace en Deimos, la menor de las dos lunas marcianas. Está orbitando a Marte con una ligera inclinación con respecto al ecuador del planeta, y esto podría muy bien ser el resultado de las travesuras gravitacionales causadas por un anillo planetario.

Los sistemas de anillo no son realmente tan poco comunes. Cuando piensas en los sistemas de anillos, tu mente salta inmediatamente a Saturno, sin duda.

Pero la mitad de los planetas del Sistema Solar tienen anillos, Saturno, Urano, Neptuno y Júpiter. El planeta enano Haumea y los centauros Quirón y Chariklo también tienen anillos.

En 2017, un par de investigadores teorizaron que Marte también tuvo un anillo. Realizaron simulaciones de la mayor de las dos lunas marcianas, Phobos, y descubrieron que podría haberse formado después de que un asteroide se estrelló contra Marte.

Lo hicieron enviando escombros volando al espacio, formando un anillo que luego se agrupó en una forma anterior de Phobos que fue mucho más masivo de lo que es hoy.

Ahora, esta nueva investigación ha agregado a Deimos a la mezcla, y los hallazgos están totalmente de acuerdo con el modelo anterior.

“El hecho de que la órbita de Deimos no esté exactamente en el plano con el ecuador de Marte no se consideró importante, y a nadie le importó tratar de explicarlo”, dijo el astrónomo Matija Ćuk del Instituto SETI.

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“Pero una vez que tuvimos una gran idea nueva y la miramos con nuevos ojos, la inclinación orbital de Deimos reveló su gran secreto”. La inclinación orbital de Deimos no es enorme, solo 1.8 grados del ecuador de Marte.

Aparte de eso, su órbita es bastante normal: oscila alrededor de Marte cada 30 horas más o menos, con una excentricidad extremadamente baja, por lo que puede ver por qué nadie pensó que algo estaba sucediendo.

Pero algo está pasando con Phobos

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Está mucho más cerca de Marte, en una órbita de 7 horas y 39 minutos, y se está acercando a Marte en 1,8 centímetros al año.

Dentro de 100 millones de años, se espera que Phobos alcance el límite de Roche, la distancia desde Marte en la que las fuerzas de marea del planeta destrozan la luna.

Gran parte de los escombros podrían formar un anillo que llueve en Marte; pero algo de eso podría volver a formarse en un Phobos más pequeño y nuevo que se empuja hacia afuera cuando se tira del anillo.

Esto, según la investigación de 2017, podría haber sucedido varias veces en el pasado. Y aquí es donde entra Deimos.

Utilizando simulaciones numéricas, Ćuk y su equipo intentaron modelar cómo un proto-Fobos tan externo podría haber afectado la inclinación orbital de Deimos.

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Y llegaron a un proto-Fobos 20 veces la masa actual de la luna, que habría entrado en una resonancia orbital 1: 3 con Deimos a una distancia de 3.3 radios de Marte que empujó la órbita de este último a una ligera inclinación.

Esto produjo cuidadosamente la órbita de Deimos que vemos hoy, que luego permaneció relativamente sin cambios durante miles de millones de años.

Esto tuvo que haber tenido lugar, dijo Ćuk, después del bombardeo pesado tardío de asteroides hace unos 3.900 millones de años, lo que probablemente habría destruido a Deimos; después, la luna se habría vuelto a montar, pero con una inclinación cero (o cercana).

El anillo “marciano”

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Pero tampoco puede haber ocurrido demasiado después, porque la resonancia proto-Phobos-Deimos requiere baja inclinación al comienzo.

“Hace unos 3.500 millones de años es nuestra mejor apuesta”, dijo. “Eso coincide muy bien con el cálculo de Hesselbrock y Minton sobre cuándo Marte tenía una luna interior con 20 veces la masa de Fobos”.

Esa probable destrucción y reforma a baja inclinación de Deimos también significa que es poco probable que el bombardeo de asteroides haya causado la interrupción de la órbita de la luna.

Y un asteroide que voló habría interrumpido tanto la inclinación como la excentricidad. Dado que la excentricidad de Deimos es muy baja, eso también es poco probable.

En cuanto a los proto-fobos, Marte habría sido aplastado gravitacionalmente de nuevo. “Una vez que el anillo desapareció, la luna también comenzó a caer debido a las mareas marcianas (al igual que Phobos)”, dijo Ćuk.

“Una vez que estaba demasiado cerca de Marte, las fuerzas de marea lo separarían en un nuevo anillo, y el ciclo se repetiría, probablemente dos veces, para llegar a Phobos que vemos”.

Eso significa que Phobos actual probablemente se formó hace unos 200 millones de años, y eso es algo que los científicos pueden usar para probar la teoría.

La agencia espacial japonesa, JAXA, planea enviar una sonda a Phobos en 2024. Esta sonda recogerá muestras de superficie y las traerá a la Tierra.

Esas muestras de superficie podrían fecharse para estimar la edad de la superficie de Phobos. Si no tiene más de un par de cientos de millones de años, eso validaría la predicción del equipo.

Vía: Science Alert

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