La ingeniería genética puede ser la solución para sobrevivir en el espacio y así poder colonizar algún día Marte y otros planetas en un futuro

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Si la humanidad alguna vez se va a asentar en Marte, es posible que necesitemos ser un poco menos humanos.

Las misiones tripuladas a Marte, que la NASA quiere comenzar a volar en la década de 2030, serán difíciles para los astronautas, exponiéndolos a altas cargas de radiación, microgravedad que desgastan los huesos y otros peligros durante varios años a la vez.

Pero estos pioneros aún deberían ser capaces de regresar a la Tierra en un apodo relativamente bueno, dijeron funcionarios de la agencia.

Sin embargo, podría ser una historia diferente para aquellos que eligen no volver a casa. Si queremos mantenernos seguros y saludables mientras vivimos permanentemente en Marte o en cualquier otro mundo más allá de nuestro planeta de origen, es posible que tengamos que hacer algunos ajustes al plan básico de nuestra especie, dicen los expertos.

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La ingeniería genética y otras tecnologías avanzadas “pueden necesitar entrar en juego si las personas quieren vivir, trabajar y prosperar, y establecer su familia y permanecer en Marte”, djo Kennda Lynch, astrobióloga y geomicrobióloga del Instituto Lunar y Planetario en Houston.

“Ahí es cuando este tipo de tecnologías pueden ser críticas o necesarias”, añadió la científica durante su ponencia.

Digno de la más pura Ciencia Ficción

La mejora genética puede no estar restringida a las páginas de novelas de ciencia ficción por mucho más tiempo.

Por ejemplo, los científicos ya han insertado genes de tardígrados, animales pequeños, adorables y famosos que pueden sobrevivir al vacío del espacio, en las células humanas en el laboratorio.

Las células manipuladas exhibieron una mayor resistencia a la radiación que sus contrapartes normales, dijo el compañero participante del seminario web Christopher Mason, genetista de Weill Cornell Medicine, la escuela de medicina de la Universidad de Cornell en la ciudad de Nueva York.

La NASA y otras agencias espaciales ya toman medidas para proteger a sus astronautas físicamente, a través del blindaje de naves espaciales y farmacológicamente a través de una variedad de medicamentos.

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Por lo tanto, no es un gran salto conceptual considerar protegerlos genéticamente, siempre que se pruebe que estas medidas son seguras, dijo Mason.

“¿Y quizás estamos éticamente obligados a hacerlo?” dijo durante el seminario web. “Creo que, si es una misión lo suficientemente larga, es posible que tengas que hacer algo, suponiendo que sea seguro, lo que aún no podemos decir”.

Los tardígrados y los microbios “extremófilos”, como la bacteria resistente a la radiación Deinococcus radiodurans , “son una gran reserva básicamente natural de rasgos y talentos sorprendentes en biología”, agregó Mason, quien ha estado estudiando los efectos de los vuelos espaciales a largo plazo en la NASA.

Aprovechar estos rasgos también podría algún día permitir que los astronautas viajen más lejos que Marte, a algunos lugares cósmicos aún más exóticos y peligrosos.

Por ejemplo, un viaje tripulado a la luna Europa de Júpiter, que alberga un océano enorme debajo de su caparazón helado, está fuera de discusión en este momento.

Además de tener mucho frío, Europa se encuentra en el corazón de los poderosos cinturones de radiación de Júpiter.

“Si alguna vez llegamos allí, esos son los casos en que el cuerpo humano estaría casi completamente frito por la cantidad de radiación”, dijo Mason.

“Allí, sería una muerte segura a menos que hicieras algo, incluyendo todo tipo de protección que pudieras proporcionar”.

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La ingeniería genética al menos nos permite considerar la posibilidad de enviar astronautas a Europa, que es ampliamente considerada como una de las mejores apuestas del sistema solar para albergar vida extraterrestre.

El satélite joviano es una alta prioridad para el programa robótico de exploración planetaria de la NASA.

A mediados de la década de 2020, la agencia lanzará una misión llamada Europa Clipper, que evaluará la habitabilidad de la luna durante docenas de sobrevuelos.

Y el Congreso ordenó a la NASA que se desarrolle un módulo de aterrizaje robótico de Europa, aunque esta sigue siendo una misión conceptual en este momento.

Terraformar Marte

La ingeniería genética casi seguramente no se limitará a los pioneros astronautas y colonos.

Los recientes avances en biología sintética anuncian un futuro en el que los “microbios de diseño” ayudan a los colonos a establecer un punto de apoyo en el Planeta Rojo, dijo Lynch.

“Estas son algunas de las cosas que podemos hacer para ayudarnos a hacer las cosas que necesitamos, ayudarnos a hacer materiales para construir nuestros hábitats”, dijo.

“Y estas son muchas cosas que los científicos están investigando en este momento, para crear este tipo de cosas para nuestro viaje a Marte”, añadió.

Algunos investigadores y defensores de la exploración incluso han sugerido el uso de microbios de diseño para terraformar Marte, convirtiéndolo en un mundo mucho más cómodo para los humanos.

Obviamente, esta posibilidad plantea grandes cuestiones éticas, especialmente considerando que Marte pudo haber albergado vida en el pasado antiguo y aún podría albergarla hoy, en lagos o acuíferos subterráneos.

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Cambiar permanentemente nuestros propios genomas para la protección contra la radiación o cualquier otra razón también puede parecer éticamente dudoso, por supuesto.

La mayoría de los astrobiólogos argumentan en contra de la terraformación de Marte, enfatizando que no queremos eliminar o alterar fundamentalmente un ecosistema nativo que puede haber surgido en el Planeta Rojo.

Lynch dijo que eso sería poco ético y poco científico. Después de todo, dijo, una de las principales razones por las que estamos explorando Marte es para determinar si la Tierra es el único mundo que alberga vida.

“¿Y cómo podemos hacer eso si vamos y cambiamos el planeta antes de ir y descubrir si la vida realmente vivía allí?” Dijo Lynch.

Vía: Space.com

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