Un nuevo descubrimiento en Sudáfrica del cráneo de un niño ha reescrito la historia del ‘homo erectus’ y lo ha situado en un rango mucho más antiguo

Los científicos que estudian las raíces del árbol genealógico de la humanidad han encontrado varias ramas enredadas en y alrededor de una cueva sudafricana.

Hace dos millones de años, tres humanos primitivos diferentes: el Australopithecus, Paranthropus y el Homo erectus más antiguo conocido, parecen haber vivido al mismo tiempo en el mismo lugar, cerca del Sistema Paleocava Drimolen.

Se desconoce cuánto interactuaron estas diferentes especies. Pero su existencia contemporánea sugiere que nuestras relaciones antiguas fueron bastante diversas durante un período de transición clave de la prehistoria africana que vio los últimos días del Australopithecus y el comienzo de la carrera de casi dos millones de años de H. erectus.

“Sabemos que la vieja idea, que cuando se produce una especie, otra se extingue y no hay mucha superposición, ese no es el caso”, dice el coautor del estudio Andy Herries, un paleoantropólogo de la Universidad de La Trobe en Australia.

Tres especies, un lugar

Australopithecus africanus es el más primitivo de este trío. El linaje data de hace 3,3 millones de años y combina características humanas con atributos similares a los de los simios, incluidos los brazos largos para trepar a los árboles.

A pesar de estas características intermedias, la relación exacta de Australopithecus con los humanos modernos sigue siendo desconocida. Se cree que la especie se extinguió hace unos 2 millones de años.

Paranthropus robustus, una rama del árbol genealógico humano que no se considera un ancestro humano directo, es conocido por sus mandíbulas y dientes grandes y poderosos que podrían pulverizar una dieta de nueces, semillas, raíces y tubérculos.

Paranthropus vivió desde quizás hace 2 millones de años (los restos descritos en este estudio son los más antiguos conocidos) hasta hace aproximadamente 1,2 millones de años.

El homo erectus fue el primer antepasado de los humanos modernos en tener proporciones corporales similares a las humanas y el primero en aparecer fuera de África.

 

 

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La especie apareció en lo que ahora es la nación de Georgia hace 1,85 millones de años y sobrevivió en algunos enclaves indonesios hasta hace tan solo 117.000 años.

En general, se cree que evolucionaron por primera vez en África, y el hallazgo de cráneo descrito en Drimolen retrasaría su aparición más antigua en cualquier parte del mundo por más de 100.000 años.

“Es un documento excelente y parece bastante convincente”, dice Fred Spoor, del Museo de Historia Natural de Londres.

“Hubiera sido ideal si hubiera más del cráneo, pero creo que hacen un muy buen caso de que es Homo y que las afinidades más cercanas son probablemente con el erectus”.

“Y eso lo haría bastante probable que sea la cosa más antigua del Homo erectus”.

“No tengo dudas de que tienen algo del género Homo “, agrega Rick Potts , un paleoantropólogo y jefe del Programa de Orígenes Humanos del Smithsonian.

Pero Potts señala que el cráneo incompleto no muestra todas las características reveladoras que lo caracterizarían como Homo erectus o algún otro pariente.

Además, el cráneo pertenece a un niño de 2 o 3 años, por lo que las comparaciones son escasas. “No estoy 100 por ciento seguro de que tengan Homo erectus.

Y esa sería una de las partes realmente interesantes del estudio, porque si tienen Homo erectus, entonces es el más antiguo conocido en el mundo “.

¿Fuera de África o dentro de África?

Si Herries y sus colegas están en lo correcto al haber encontrado el Homo erectus, las primeras fechas del hallazgo plantean una pregunta intrigante: ¿Cómo llegó la especie a Sudáfrica?

Una posibilidad es que H. erectus se originó aquí y luego se extendió al este de África y luego fuera del continente.

Sin embargo, Herries dice que el descubrimiento de los huesos más antiguos conocidos no necesariamente significa que H. erectus comenzó en este lugar. Quizás emigraron a la zona.

“Parece que el Homo erectus y el Paranthropus y las herramientas de piedra ocurren repentinamente en Sudáfrica en este momento”, dice Herries.

“Esto sugiere que tenemos movimiento en la región, y creo que es realmente parte de este mismo tipo de historia. Hablamos mucho de ‘Fuera de África’, pero los homínidos no sabían que iban a salir de África. Solo se movían”.

Herries y sus colegas citan alguna evidencia de migraciones no homínidas que pueden dar peso a esta teoría.

Una cebra y una gacela prehistóricas extintas aparecen en sitios sudafricanos durante este mismo tiempo, lo que sugiere que algunos factores ambientales estimularon su migración relativamente repentina a la región desde regiones más al norte donde se sabe que vivieron antes.

Se trata de poner a nuestros antepasados ​​en su lugar ecológicamente, dice Potts, lo que impulsa gran parte de su trabajo sobre la evolución de los homínidos.

“Pensamos mucho en lo que está sucediendo con otros mamíferos cuando vemos explicaciones de la evolución humana”, dice.

“Este período hace aproximadamente 2 millones de años es uno de variabilidad climática prolongada y muy alta en África Oriental. Creo que esas son las condiciones adecuadas para que los animales se muevan para rastrear diferentes ambientes”.

Si se tratara de un migrante, H. erectus se habría mudado a un área que ya estaba ocupada por otros antiguos homínidos y habría compartido el mismo paisaje con ellos durante un tiempo significativo.

“El hecho de que en un área pequeña en Sudáfrica no solo hay tres especies, sino tres géneros diferentes, … al mismo tiempo es genial”, dice Spoor, quien esta semana publicó un estudio que modela los cerebros de la famosa homínida Lucy y ella. kin. “Esto ciertamente pondrá a Drimolen nuevamente en el mapa”.

“Hablamos mucho sobre [diversas especies que coexisten] con los neandertales, los humanos modernos y los denisovanos, y podemos ver eso con el ADN, pero no tenemos esa capacidad con estas cosas anteriores”, agrega Herries.

“Estoy seguro de que sucedió y esta puede ser una de las primeras instancias donde realmente podemos verlo”.

Un dilema de citas

El sistema de paleocavas de Drimolen es parte del sitio del Patrimonio Mundial de la Unesco de Sudáfrica llamado “Cuna de la Humanidad”, una colección de cuevas de piedra caliza cerca de Johannesburgo que son una de las dos grandes fuentes de fósiles de homínidos de África.

Se han encontrado más de 900, que representan al menos 5 especies diferentes, durante las excavaciones que comenzaron hace casi un siglo.

El gran problema en Sudáfrica ha sido salir con todos estos hallazgos.

Los valles de las grietas del este de África, la otra gran fuente fósil de homínidos del continente, presentan capas de cenizas volcánicas que se pueden fechar midiendo la descomposición de los elementos radiactivos, fechando así los fósiles en su interior.

En muchas cuevas sudafricanas, por el contrario, las secciones más antiguas llenas de fósiles se han derrumbado en las zonas más bajas.

Los humanos modernos también operaban minas en el área. El resultado es un paisaje confuso y complicado que desafía la reconstrucción fácil.

Herries, que se especializa en geocronología, dice que el sitio de Drimolen es un poco diferente.

Es una pequeña caverna que se depositó durante un corto período cuando el agua se hundió en la cueva, dejando un gran cono de sedimentos en el medio en el que se encontraron los fósiles.

Los estudios de los sedimentos de la cueva muestran que esto sucedió durante un corto período de tiempo cuando el campo magnético de la Tierra se volcó, una gran ayuda para fechar los hallazgos.

“Esa es una gran ventaja porque sabemos cuándo ocurrieron estos cambios magnéticos en el pasado”, dice Herries.

Los científicos saben cuándo cambia el campo porque el evento deja patrones magnéticos en la roca volcánica, especialmente en la lava en el fondo del océano, dejando un registro de estas reversiones.

Al usar la velocidad conocida a la que el uranio se descompone en plomo, el equipo fechaba una pequeña piedra de flujo en el medio de la cueva, formada por minerales en el agua que se movía a través de las paredes y el piso de la cueva, hace aproximadamente 1,95 millones de años, justo a tiempo para la inversión de campo magnético.

“Esa es la combinación crítica que nos permitió fechar esas capas y fechar los bits de donde provienen los cráneos que son un poco más antiguos”.

El equipo también fechó molares asociados con los fósiles utilizando técnicas de resonancia de giro de electrones con márgenes de error más amplios que, sin embargo, se correlacionan con el mismo período.

“Espero que la gente esté convencida de que podemos fechar estos sitios de cuevas en Sudáfrica de manera efectiva ahora. Se necesita mucho trabajo duro y un poco de suerte “.

Potts estaba entre los convencidos por la datación, pero se sintió aún más impresionado por la importancia del hallazgo de fósiles de múltiples especies, algo que hasta ahora solo se veía en la cuenca de Turkana en el norte de Kenia, donde cuatro linajes de homínidos alguna vez coexistieron.

“Han hecho un gran trabajo demostrando que, si bien existe esta increíble diversidad en África Oriental (Turkana), hay una combinación sorprendente pero diferente de diversidad de especies en Sudáfrica, con diferentes linajes de homínidos dando vueltas al mismo tiempo”.

“Ahora el número de tales sitios se duplica. Eso es bastante importante en mi opinión”.

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