Un estudio afirma que la Vía Láctea podría albergar civilizaciones extraterrestres que podrían haber visitado la Tierra en los últimos 10 millones de años

El revelador estudio, publicado el mes pasado en “The Astronomical Journal”, postula que la vida extraterrestre inteligente podría estar tomándose su tiempo para explorar la galaxia.

Estaría esperando a poder aprovechar el movimiento de los sistemas estelares para facilitar el salto de estrellas.

El trabajo es una nueva respuesta a una pregunta conocida como la paradoja de Fermi, que pregunta por qué no hemos detectado signos de inteligencia extraterrestre.

La paradoja fue planteada por primera vez por el físico Enrico Fermi, quien preguntó: “¿Dónde están todos?”. Aunque sí podrían haber visitado a la humanidad en contadas ocasiones.

Así lo afirman miles de personas en todo el mundo. Algunos aseguran que hay evidencias de ello, y son tanto antiguas como recientes.

Fermi, estaba cuestionando la viabilidad de viajar entre estrellas, pero desde entonces, su consulta ha llegado a representar dudas sobre la existencia misma de extraterrestres.

El astrofísico Michael Hart exploró la cuestión formalmente cuando argumentó en un artículo de 1975 que había habido tiempo de sobra para que la vida inteligente colonizara la Vía Láctea.

Esto debería haber ocurrido en los 13.600 millones de años desde que se formó la galaxia, pero no hay rastro de ello.

Hart, concluyó que no debe haber otras civilizaciones avanzadas en nuestra galaxia

Si bien es cierto, el nuevo estudio ofrece una perspectiva diferente sobre la cuestión:

“Tal vez los extraterrestres solo se están tomando su tiempo mientras formulan una estrategia”, sugieren los autores.

“Si no tiene en cuenta el movimiento de las estrellas cuando se intenta resolver este problema, estás desechando otras soluciones”, dijo Jonathan Carroll-Nellenback, autor del estudio.

“O nadie abandona su planeta, o somos la única civilización inteligente y tecnológica en la galaxia”.

Las estrellas (y los planetas a su alrededor) orbitan el centro de la galaxia en diferentes caminos a diferentes velocidades. Mientras lo hacen, ocasionalmente se cruzan, señaló Carroll-Nellenback.

Así que los extraterrestres podrían estar esperando que su próximo destino se acerque a ellos, dice su estudio.

En ese caso, las civilizaciones tardarían más en extenderse a través de las estrellas de lo que Hart estimó.

Por lo tanto, es posible que aún no nos hayan alcanzado, o tal vez lo hicieron, pero mucho antes de que los humanos evolucionáramos.

Una nueva idea sobre el viaje interestelar

Los investigadores han tratado de responder a la paradoja de Fermi de varias maneras:

Han contado con la posibilidad de que todas las formas de vida extraterrestre se den en los océanos debajo de la superficie de un planeta.

A su vez, postulan que las civilizaciones pueden destruirse por su insostenibilidad antes de llegar a realizar cualquier viaje interestelar.

También existe la “hipótesis del zoológico”, que imagina que las sociedades de la Vía Láctea han decidido no contactarnos.

La razón más probable y lógica de no contactar sería básicamente por protegerse a sí mismos y proteger su planeta.

Un 2018 estudio de la Universidad de Oxford, por su parte, sugirió que la posibilidad de que estemos solos en la Vía Láctea es del 20%.

Y tan sólo un 33% de que seamos la única especie de vida en todo el universo. Las estadísticas basadas en el estudio son extraordinarias.

Pero los autores del último estudio señalan que la investigación previa no ha tenido en cuenta un hecho crucial de nuestra galaxia: que se mueve.

Así como los planetas orbitan estrellas, los sistemas estelares orbitan el centro galáctico. Nuestro Sistema Solar, por ejemplo, orbita la galaxia cada 230 millones de años.

Si hay civilizaciones inteligentes en sistemas estelares muy alejados del resto capaces de viajar por el espacio, podrían estar esperando a que su trayectoria orbital los acerque a un sistema habitable.

Luego, una vez que se establecieran en ese nuevo sistema, los extraterrestres podrían esperar nuevamente una distancia de viaje óptima para hacer otro salto, y así sucesivamente.

Esperarían (por lógica) el tiempo suficiente para que su estrella se acerque a otra estrella con un planeta habitable.

“Si el tiempo suficiente es mil millones de años, entonces esa es una solución a la paradoja de Fermi“, dijo Carroll-Nellenback.

“Los mundos habitables son tan raros que hay que esperar más de lo que se espera que dure una civilización antes de que otro entre en rango”.

La Vía Láctea podría estar llena de sistemas estelares estables

Para explorar los escenarios en los que podrían existir extraterrestres, los investigadores utilizaron modelos numéricos para simular la propagación de una civilización por la galaxia.

Tenían en cuenta una variedad de posibilidades para la proximidad de una civilización hipotética a los nuevos sistemas estelares.

Asimismo, tenían en cuenta el alcance y la velocidad de sus sondas interestelares y la velocidad de lanzamiento de esas sondas.

El equipo de investigación no trató de adivinar las motivaciones o políticas de los hipotéticos extraterrestres.

Eso es una tendencia que algunos astrónomos ven como una trampa que impide llegar a la solución de la paradoja de Fermi.

“Tratamos de llegar a un modelo que involucrara la menor cantidad de suposiciones sobre sociología que pudiéramos”, dijo Carroll-Nellenback.

Aun así, parte del problema con el modelado de la expansión galáctica de civilizaciones alienígenas es que estamos trabajando con tan sólo un punto de datos: nosotros mismos.

Predicciones basadas en el comportamiento humano

Pero incluso con esta limitación, los investigadores descubrieron que la Vía Láctea podría estar llena de sistemas estelares establecidos que no conocemos.

Eso, sin embargo, era irrefutable cuando usaban estimaciones conservadoras de la velocidad y frecuencia del viaje interestelar de los extraterrestres.

“Todos los sistemas podrían ser habitables y podrían resolverse, pero no nos visitarían porque no están lo suficientemente cerca”, dijo Carroll-Nellenback.

Hasta ahora, hemos detectado alrededor de 4.000 planetas fuera de nuestro Sistema Solar y ninguno ha demostrado albergar vida.

Aunque apenas hemos iniciado la búsqueda… Hay que tener en cuenta que hay al menos cien mil millones de estrellas en la Vía Láctea, y miles de millones de planetas.

Hasta 10.000.000.000 de esos planetas podrían ser similares a la Tierra, según atestigua un reciente estudio.

Los autores del estudio escribieron que “concluir que ninguno de esos planetas tiene vida sería como mirar una cantidad de agua oceánica del tamaño de una piscina y no encontrar delfines, y luego decidir que todo el océano no tiene delfines”.

Los extraterrestres pueden haber visitado la Tierra en el pasado

Otro elemento clave en los debates sobre la vida extraterrestre es lo que Hart llamó “Hecho A”: no hay visitantes interestelares en la Tierra ahora, ni evidencias de visitas anteriormente.

Aunque muchos discutirían eso de que no hay evidencias de visitas en el pasado. Y en ningún caso significaría que nunca estuvieran aquí, dicen los autores del estudio.

Si una civilización alienígena llegó a la Tierra hace millones de años (la Tierra tiene 4.500 millones de años), podría no haber signos restantes de su visita, escribieron los autores.

Señalaron investigaciones anteriores que sugieren que es posible que no podamos detectar evidencias fehacientes de visitas extraterrestres pasadas.

Incluso es posible que los extraterrestres hayan pasado cerca de la Tierra desde que estuvimos aquí, pero decidieron no visitarnos.

Además, podrían no querer visitar un planeta que ya tiene vida, dijeron los autores. Asumir que lo hicieran sería una “proyección ingenua” de una tendencia humana a equiparar la expansión con la invasión.

El estudio tuvo en cuenta todas estas consideraciones: los cálculos suponían que las civilizaciones alienígenas solo asentarían una fracción de los mundos habitables que encontraran.

Aun así, dijeron los investigadores, si hay suficientes mundos habitables, los extraterrestres podrían haberse extendido fácilmente por la galaxia hasta ahora.

Aún queda mucho por aprender

Por ahora, los investigadores no creen que debamos desanimarnos por el silencio percibido del universo. “No significa que estemos solos”, dijo Carroll-Nellenback.

“Simplemente significa que los planetas habitables son probablemente paradójicos y difíciles de alcanzar”.

En los próximos años, se espera que nuestra capacidad para detectar y observar otros planetas potencialmente habitables mejore drásticamente a medida que se construyan nuevos telescopios.

El telescopio Kepler dio pasos agigantados en la búsqueda de planetas que pudieran albergar vida en nuestra galaxia.

En la órbita de la Tierra hoy, el Telescopio Espacial Hubble y el Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) continúan la búsqueda.

La NASA también está construyendo el telescopio espacial James Webb, que se lanzará al espacio en 2021.

El James Webb será capaz de “ver” a través del espacio-tiempo las galaxias más tempranas al Big Bang. (Ver artículo)

Aunque lo que más mejoraría la capacidad de los científicos para estimar la probabilidad de vida en el universo sería obtener más datos sobre velocidades y rangos de las sondas interestelares.

También sería útil tener una mejor idea de cuánto duran las hipotéticas civilizaciones alienígenas. “Necesitamos desesperadamente ciertos puntos de datos”, dijo Carroll-Nellenback.

 

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Vía: Business Insider

Ver también: El telescopio TESS detecta un exocometa orbitando estrella alienígena

 

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