El desarrollo del telescopio espacial James Webb (JWST) se ha visto afectado por demoras desde que el proyecto comenzó en 1996. Pero un hito importante ha acercado el final: la gloriosa máquina ahora está completamente ensamblada

El observatorio espacial se está construyendo en las instalaciones de la compañía de tecnología aeroespacial Northrop Grumman en California.

Acaban de conectar con éxito ambas mitades del JWST: el telescopio y los espejos que constituyen uno, y el parasol y la nave espacial el otro.

“El ensamblaje del telescopio y sus instrumentos científicos, el parasol y la nave espacial en un observatorio representa un logro increíble para todo el equipo de Webb”, dijo el gerente del proyecto de Webb, Bill Ochs, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

“Este hito simboliza los esfuerzos de miles de personas dedicadas durante más de 20 años en la NASA, la Agencia Espacial Europea, la Agencia Espacial Canadiense, Northrop Grumman y el resto de nuestros socios industriales y académicos”.

(NASA / Chris Gunn)

El JWST es el esperado sucesor del telescopio espacial Hubble, y su lanzamiento se ha retrasado varias veces debido a razones presupuestarias y desafíos técnicos.

Hubble, que se lanzó en 1990, se está quedando sin tiempo

Su última misión de servicio fue en 2009; desde entonces, sus partes han fallado: el Hubble ya ha perdido tres de sus seis giroscopios. Sin embargo, el observatorio podría durar otra década o dos, si tenemos suerte.

El JWST ahora está programado para un lanzamiento en marzo de 2021, y parece estar bastante programado.

Y definitivamente hay espacio en los cielos para ambos telescopios. El espejo de Webb tiene un diámetro de 6.5 metros en comparación con el espejo de Hubble de 2.4 metros.

Además, el telescopio Webb observará los cielos en longitudes de onda ligeramente diferentes y más largas, desde el visible hasta el infrarrojo medio.

Las capacidades del Hubble van desde ultravioleta hasta infrarrojo cercano, por lo que Webb podrá mirar a través de distancias más largas para ver objetos a altos desplazamientos al rojo, como las galaxias del Universo temprano, que son invisibles para el Hubble.

 (NASA / Chris Gunn)

También será necesario mantener Webb a una temperatura de funcionamiento muy baja para observar las longitudes de onda del infrarrojo medio, ya que la radiación infrarroja térmica puede interferir con la señal.

Para eso está el complejo parasol de cinco capas. El siguiente paso para el equipo de Webb será implementar completamente este protector solar.

Esta es la parte que tuvo problemas técnicos en 2017: se descubrieron varias roturas en las láminas de poliimida recubiertas de silicio y aluminio, atribuidas al “error de mano de obra”.

Desde entonces, el parasol se ha probado individualmente, al igual que todos los demás componentes.

Ahora el objetivo es ver si funcionan según lo previsto en el telescopio completamente ensamblado, con una batería completa de despliegue y pruebas ambientales.

“Este es un momento emocionante para ver ahora que todas las partes de Webb finalmente se unieron en un solo observatorio por primera vez”, dijo el director del programa de Webb, Gregory Robinson, de la sede de la NASA.

“El equipo de ingeniería ha logrado un gran paso adelante y pronto podremos ver increíbles nuevas vistas de nuestro increíble universo”.

 

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Vía: Science Alert

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