El ganado que nos produce lácteos, carne y otros alimentos, emiten a la atmósfera grandes cantidades de metano, por lo que agravan la situación del calentamiento global. Pero esta alga marina podría ser la solución

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Un alga vibrante de color rosado que crece en aguas tropicales templadas podría terminar siendo una gran ayuda para reducir los gases de efecto invernadero, si los científicos en Australia se salen con la suya.

Los investigadores actualmente están buscando formas de producir en masa de forma sostenible las algas de color carmesí, llamadas Asparagopsis taxiformis, después de que un estudio hace cinco años demostrara que anulaba casi por completo la liberación natural de metano eructado por las vacas.

“Cuando se agrega al alimento para vacas en menos del dos por ciento de la materia seca, esta alga marina en particular elimina completamente la producción de metano”, dice el biólogo acuícola Nick Paul, de la Universidad de Sunshine Coast.

“Contiene productos químicos que reducen los microbios en el estómago de las vacas que hacen que eructen cuando comen hierba”.

Paul era miembro de un equipo de investigación australiano que en 2014 analizó 20 especies diferentes de macroalgas tropicales para ver cuál, en su caso, podría reducir mejor la producción de metano cuando se alimenta al ganado.

De los candidatos evaluados, la A. taxiformis fue el más efectivo, inhibiendo el 98,9 por ciento de la producción de metano de los animales después de 72 horas.

Si bien el metano representa una fuente general de contaminación atmosférica mucho más pequeña que el dióxido de carbono (CO2), su potencial de captura de calor lo hace mucho más dañino que el CO2, especialmente a corto plazo.

En el transcurso de 100 años, el metano atmosférico es aproximadamente 28 veces más efectivo para atrapar el calor que el CO2, y en un período de 20 años se cree que es 100 veces peor.

Con ese tipo de potencial de atrapamiento de calor, y la realidad de que el ganado es responsable de aproximadamente el 14.5 por ciento de todas las emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero (el 65 por ciento se debe al ganado), está claro que A. taxiformis podría tener un papel vital que desempeñar en reducir el calentamiento global futuro.

El desafío es descubrir cómo aumentar la producción y el crecimiento de las algas marinas, asegurando que las algas, o una extracción química de las mismas, terminen en alimento para vacas en Australia y, a la larga, internacionalmente.

“Estas algas han generado un gran interés mundial y la gente de todo el mundo está trabajando para asegurarse de que las vacas estén sanas, que la carne y la leche sean de buena calidad”, dice Paul.

“Todo eso está sucediendo en este momento. Pero el único paso que falta, la gran cosa que asegurará que esto funcione a escala global, es asegurarnos de que podamos producir las algas de manera sostenible”.

Con ese fin, Paul y su equipo están buscando formas de encontrar las condiciones óptimas de crecimiento para las algas, estudiando su crecimiento en grandes tanques de acuicultura al aire libre, mientras también investigan formas de maximizar la concentración de los compuestos químicos activos de las algas.

Una de las dificultades es descubrir cómo hacer que un alga, incluso una que crece prolíficamente a lo largo de la costa de Queensland, se convierta en algo similar a un cultivo agrícola que se pueda cosechar en otros tipos de entornos.

“El enigma que tenemos es que esta no es una especie particularmente abundante y no podemos simplemente cosecharla del mar”, dijo Paul a The Age.

“Entonces, a medida que tenemos estos maravillosos descubrimientos, estamos tratando de encontrar una manera de cultivarlo y producir lo suficiente para tener el impacto ambiental que estamos buscando”.

 

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