Los investigadores han encontrado los restos de un pingüino que habría sido casi tan alta como un humano, uno de los pingüinos más grandes que jamás haya recorrido la Tierra

Los paleontólogos han llamado al pingüino Crossvallia waiparensis, que pertenece al orden Sphenisciformes.

Es conocido por los huesos de las piernas que se encuentran en el lecho fósil de Waipara Greensand, donde se han encontrado varias otras especies de antiguos Sphenisciformes.

“Los fósiles descubiertos allí han hecho que nuestra comprensión de la evolución de los pingüinos sea mucho más clara”, dijo el ornitólogo Gerald Mayr, del Museo de Historia Natural de Senckenberg, Alemania.

Por la forma de estos huesos de las piernas, los paleontólogos podrían decir que esta nueva especie es distinta de todos los otros pingüinos gigantes que se encuentran en el sitio.

La longitud de los huesos también les permite inferir el tamaño de todo el pingüino. Se registró una altura de 1,6 metros, y unos 70 a 80 kilogramos.

Resultado de imagen de pingüino de Waipara Greensand

El animal vivió hace 66 y 56 millones de años, en el Paleoceno, por lo que es uno de los primeros pingüinos gigantes que habitó la Tierra.

Se une a las filas de gigantes como el Kumimanu biceae, descubierto en 2017, que inclinó la balanza a 100 kilogramos y medía 1,65 metros de altura.

Aunque hasta la fecha, el más grande de todos es el Palaeeudyptes klekowskii, que medía 2 metros de largo y pesaba 115 kilogramos.

También está estrechamente relacionado con otro pingüino gigante extinto que se encontró en otro continente perteneciente al Paleoceno tardío: C. unienwillia, conocido por los restos encontrados en la isla Seymour en la Antártida.

En aquel entonces, la evidencia geológica y paleontológica sugiere que los vínculos entre Australia, Nueva Zelanda y la Antártida todavía eran bastante fuertes, con vegetación y vida silvestre similares.

Esta similitud entre los dos pingüinos fortalece nuestra comprensión de cómo se relacionaron los continentes hace decenas de millones de años.

Paul Scofield, procurador principal del Museo de Canterbury, dijo: “Nueva Zelanda y la Antártida eran muy diferentes a las actuales: la Antártida estaba cubierta de bosques y ambos tenían climas mucho más cálidos”.

También agrega apoyo a la hipótesis de que los pingüinos crecieron realmente, muy rápidamente en su historia evolutiva, antes de reducirse nuevamente.

Se cree que esta contracción está relacionada con el aumento de los mamíferos marinos (focas, ballenas y otros, que compiten por los mismos recursos alimenticios y zonas de reproducción), que comenzaron a ocurrir aproximadamente al mismo tiempo que los pingüinos comenzaron a hacerse más pequeños.

Cuantos más fósiles encontremos, más clara será la imagen del ascenso y la caída de los pingüinos.

Y Greensand está demostrando ser una fuente increíblemente rica para este extraño período en la historia de las aves.

“También hay más por venir, más fósiles que creemos que representan nuevas especies aún están pendientes de descripción”, dijo Mayr.

 

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Fuente: Alcheringa: An Australasian Journal of Palaeontology

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