LightSail 2 ha desplegado con éxito sus velas solares. Poco después de las 12:00 pm PST (19:00 UTC) La Sociedad Planetaria tuiteó que las velas estaban desplegadas y que la nave estaba navegando a la luz del sol

Todos podemos disfrutar de su éxito y comenzar a preguntarnos cómo encajarán las velas solares en los planes de exploración espacial de la humanidad.

Este es un momento dramático para LightSail 2 y para The Planetary Society, la organización espacial sin fines de lucro más grande del mundo.

LightSail 2 es la tercera nave espacial en su programa LightSail. Fue lanzado el 25 de junio y ha estado en órbita desde entonces, preparándose para el despliegue de la vela y enviándonos algunas imágenes dulces de la Tierra.

Una serie de tweets de The Planetary Society contaron la historia a lo largo de la mañana.

La vela de LightSail 2 es en realidad un sistema de cuatro velas triangulares más pequeñas que forman un cuadrado grande cuando se despliegan. Una vez desplegada, la vela mide 32 metros cuadrados o 340 pies cuadrados.

Una vez implementada, se puede usar para elevar la órbita de la nave espacial, lo que demuestra la potencia y la utilidad de las velas solares. Luego vino algo de telemetría desde el pequeño satélite, que mostraba que el número de motores estaba aumentando.

La telemetría también mostró que las cámaras estaban activas. Todavía estamos esperando algunas nuevas imágenes de LightSail 2 aunque podemos disfrutar de las imágenes Gif que nos han mostrado en su cuenta.

Tecnología de vela solar

Si no está familiarizado con la tecnología de la vela solar, la idea es relativamente simple, al menos en teoría.

Una vela solar utiliza el impulso de los fotones provenientes del Sol, de la misma manera que un velero captura la energía en el viento. La vela ligera no captura los fotones. Los fotones rebotan en la superficie reflectante y propulsan la vela. Es una tecnología ligera y simple que tiene un gran potencial.

En el vacío del espacio, funciona. No hay resistencia al impulso de la nave, por lo que, con el tiempo, a medida que más fotones rebotan en ella, aumenta su velocidad. Todo sin llevar ningún combustible u otro sistema de propulsión.

En cierto modo, la vela solar es exactamente como una vela en un barco. La vela puede apuntarse a ángulos, para dirigir el viaje de la nave espacial. Si las velas apuntan directamente al Sol, la nave espacial viajará directamente lejos del Sol.

Pero al atacar o cambiar el ángulo de las velas, una nave espacial que utiliza velas solares puede conducir y propulsarse a través del Sistema Solar y más allá.

También ganan más y más impulso a medida que viajan. Pueden seguir acelerando mientras los fotones los estén golpeando.

Una nave de vela solar puede alcanzar velocidades que un cohete químico nunca puede alcanzar, aunque, obviamente, no pueden escapar de la fuerza gravitatoria de la Tierra por su cuenta.

Por supuesto, el impulso no puede aumentar al mismo ritmo para siempre. Cuanto más se aleje una vela solar del Sol, menos fotones la alcanzarán. Y aunque no se ralentizará en el vacío del espacio, su velocidad de aceleración disminuirá.

Por todas estas razones, las velas solares están orientadas hacia viajes largos, donde allí puede brillar un sistema de propulsión simple pero efectivo. Incluso existe la idea de que los láseres pueden apuntar a las velas solares para ayudarlos a acelerar aún más.

Velas solares asistidas por láser

El proyecto Breakthrough Starshot tiene como objetivo enviar una flota de naves espaciales de vela solar a nuestro vecino estelar más cercano, Alpha Centauri.

En lugar de depender solo de la energía del Sol para llegar allí, sería impulsado por una serie de láseres, cuyos fotones golpearían las velas de la misma manera que lo haría el Sol.

La matriz láser aceleraría la nave espacial a una velocidad final de aproximadamente 60.000 km / s (37.282 mps), o 20 por ciento de la velocidad de la luz.

Alpha Centauri está a 4,37 años luz de distancia, por lo que incluso con los láseres, el proyecto Breakthrough Starshot todavía tardaría 20 años en llegar allí.

Pero ese es un proyecto completamente diferente y más ambicioso que LightSail 2. Además, Breakthrough Starshot es el proyecto de un multimillonario ruso, mientras que LightSail es una nave pública sin fines de lucro construida con dinero recaudado de partidarios entusiastas.

Y su éxito hoy es un buen logro

LightSail 2 es una misión de demostración, diseñada para mostrar cómo incluso una pequeña vela solar puede elevar la órbita de una nave espacial. Todavía hay muchos obstáculos que superar para ampliarlo.

Puede tener aplicaciones comerciales para satélites pequeños y, eventualmente, su tecnología puede jugar un papel en la exploración de nuestro Sistema Solar.

¡Pero por hoy, disfruta del éxito de la Sociedad Planetaria!

 

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Fuente: Universe Today

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