Si bien nuestra atmósfera cálida en la Tierra amenaza a muchos seres vivos, estimular el calentamiento global en Marte podría ser la clave para hacer que el planeta sea habitable para la vida terrestre. Y los científicos piensan que pueden haber identificado un material que puede ayudar a subir el termostato en partes del Planeta Rojo y hacer posible la terraformación

“Marte es el planeta más habitable de nuestro Sistema Solar, además de la Tierra”, dijo la geóloga planetaria Laura Kerber, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Pero sigue siendo un mundo hostil para muchos tipos de vida”.

Las principales cosas requeridas para hacer que Marte sea amigable con la vida son más calor y protección contra los rayos ultravioleta (UV). Y se necesita calor atmosférico adicional de aproximadamente 50 grados Kelvin (50 grados Celsius; 90 Fahrenheit) para calentar la superficie del planeta seco lo suficiente como para permitir que el agua permanezca en su forma potable.

Las propuestas anteriores para darle fiebre a Marte incluían la liberación de gases de efecto invernadero como el CO2 del suelo, básicamente emulando lo que inadvertidamente hemos logrado aquí en la Tierra. Pero un estudio el año pasado identificó varios problemas con este enfoque.

“Nuestros resultados sugieren que no queda suficiente CO2 en Marte para proporcionar un calentamiento significativo en el invernadero donde el gas se pone en la atmósfera; además, la mayor parte del gas de CO2 no es accesible y no se pudo movilizar fácilmente”, explicaron cosmochemist y El geólogo planetario Bruce Jakosky de la Universidad de Colorado en un comunicado de prensa de la NASA.

“Como resultado, la terraformación de Marte no es posible con la tecnología actual”,

Ahora, sin embargo, un fenómeno marciano llamado efecto invernadero de estado sólido ha inspirado a otro equipo para investigar un enfoque diferente, uno que se centre en alterar los focos locales de Marte, en lugar de su atmósfera completa.

Este tipo de aislamiento localizado ya se ha detectado en los polos marcianos donde su hielo, compuesto de agua mezclada con CO2 que atrapa el calor, contiene el calor que fluye como luz, calentando el área de abajo.

Ahora los investigadores han identificado que el aerogel de sílice, un material que ya se utiliza como aislamiento en los Mars Exploration Rovers , tiene las propiedades necesarias para crear un efecto de invernadero de estado sólido.

Sería como una acogedora manta transparente, dejando pasar la luz (que podría ser utilizada para la fotosíntesis por los organismos que se encuentran debajo), pero atrapa el calor. De hecho, el aerogel tiene una de las habilidades más bajas conocidas para transferir calor;

Todo esto es más del 97 por ciento de aire por volumen, ubicado en “fibras” de sílice a nanoescala que también reflejan los rayos UV.

“El aerogel de sílice es un material prometedor porque su efecto es pasivo”, explicó Kerber. “No requeriría grandes cantidades de energía o el mantenimiento de piezas móviles para mantener un área caliente durante largos períodos de tiempo”.

Los investigadores demostraron que para aumentar la temperatura local en los 50 grados Celsius requeridos, necesitarían una capa de 2-3 cm de aerogel de sílice.

Luego pudieron demostrar, al replicar las condiciones de la superficie de Marte en un laboratorio, que esto permitiría que el agua permaneciera líquida durante todo el año marciano, al mismo tiempo que protegía todo lo que estaba debajo de la fuerte radiación UV.

En lugar de terraformar toda la superficie del planeta, esto podría crear bolsas adecuadas para la vida tal como la conocemos. “Un sistema para crear pequeñas islas de habitabilidad nos permitiría transformar Marte de una manera controlada y escalable”, resumió Kerber.

Por supuesto, esta idea aún está lejos de ser una realidad, con muchas piezas del rompecabezas aún por resolver. Por ejemplo, ¿sería posible fabricar este material en Marte? Inevitablemente, algunos científicos también creen que deberíamos centrarnos más en los problemas de nuestra propia atmósfera en lugar de intentar alterar el de otro planeta.

Pero Kerber y sus colegas también señalan una ventaja adicional a la transformación de Marte a través de zonas de hábitat: si la vida ya existe en Marte, este enfoque para convertirse en su vecino sería menos probable que cause daño que la terraformación a gran escala.

Para poner sus ideas a prueba, el equipo ahora está interesado en probar el aerogel de sílice en algunos de los entornos más desafiantes de la Tierra.

 

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Fuente: Nature Astronomy

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