La vida de un asteroide es solitaria. Las rocas pasan eones a la deriva por el frío vacío del espacio. Pero el miércoles, el asteroide Ryugu dio la bienvenida a un visitante especial: la sonda Hayabusa 2 de Japón aterrizó con éxito en la superficie del asteroide a las 21:06 ET (01:06 UTC del jueves)

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) lanzó Hayabusa-2 al espacio en diciembre de 2014. Su misión: explorar y recolectar muestras de Ryugu, un asteroide primitivo de media milla de diámetro que orbita el Sol a una distancia de hasta 211 millones de kilómetros.

La sonda llegó a su destino en junio de 2018, luego se puso a trabajar haciendo observaciones, midiendo la gravedad del asteroide y ensayando para tocar tierra.

Golpeó el asteroide con una placa de cobre y una caja de explosivos en abril para aflojar rocas y exponer material debajo de la superficie, y luego aterrizó con éxito en Ryugu anoche para recoger la roca y los residuos del suelo.

La nave espacial capturó las imágenes de abajo cuando salió de la superficie del asteroide. “La primera foto se tomó a las 10:06:32 JST (tiempo a bordo) y se puede ver la grava volando hacia arriba. La segunda foto fue a las 10:08:53, donde la región más oscura cerca del centro se debe a la toma de tierra”, JAXA Tweeted.

Muestras de rocas antiguas

Los asteroides están hechos de roca y metal, y adoptan todo tipo de formas extravagantes, que van desde guijarros hasta megalitos de 600 millas. La mayoría de ellos cuelgan en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, aunque la órbita de Ryugu a veces lo lleva entre Marte y la Tierra.

Algunos asteroides se remontan a los albores de nuestro sistema solar hace 4.5 mil millones de años, cuando los materiales sobrantes de la formación de planetas se unieron en estos trozos de roca. En ese sentido, los asteroides pueden servir como cápsulas de tiempo: lo que los científicos encuentran en esas rocas primitivas podría decirnos mucho sobre la historia del sistema solar.

Ryugu es un asteroide de tipo C, lo que significa que es rico en moléculas de carbono orgánico, agua y posiblemente aminoácidos. Los aminoácidos forman los bloques de construcción de las proteínas y fueron esenciales para la evolución de la vida en la Tierra. Algunas teorías postulan que un asteroide primero trajo aminoácidos aquí, regalando a nuestro planeta con las semillas de la vida, aunque eso todavía se debate.

Alrededor de tres cuartas partes de los asteroides de nuestro sistema solar son de tipo C. Hayabusa-2 pretende ser la primera misión en traer muestras de un asteroide de este tipo a la Tierra.

La sonda inicialmente aterrizó en Ryugu en febrero y recolectó muestras poco profundas justo debajo de la superficie, pero los gerentes de la misión también decidieron recolectar algunas muestras de rocas más profundas, ya que ese material no ha estado expuesto a la intemperie desde el espacio.

Para lograr eso, la sonda tuvo que levantarse del asteroide y luego lanzar un cráter de 10 metros a la superficie para acceder a la roca que se encuentra debajo.

Así que, en abril, Hayabusa-2 lanzó y detonó una caja de explosivos en el espacio que disparó una placa de cobre en el asteroide. El aterrizaje del miércoles hizo un chapoteo en todo ese material liberado.

“Estas imágenes se tomaron antes y después de la toma de contacto con la cámara del monitor pequeño (CAM-H). La primera es de 4 segundos antes de la toma de contacto, la segunda es la toma de contacto y la tercera es de 4 segundos después de la toma de contacto.

En la tercera imagen, puede Ver la cantidad de rocas que se elevan “, escribió JAXA. Después de que tocó tierra, Hayabusa-2 luego recolectó un nuevo conjunto de muestras y dejó la superficie de Ryugu. A fines de este año, comenzará el viaje de 5,5 millones de millas (9 millones de kilómetros) a casa.

La agencia de Osiris-Rex misión alcanzó un asteroide de tipo C mucho más pequeño, Bennu, en agosto de 2018. Pero la sonda no aterrizó en la superficie de Bennu; en cambio, ha estado orbitando a una distancia récord.

El plan es que OSIRIS-REx se acerque a la superficie de Bennu en julio de 2020, pero la nave solo hará contacto durante unos cinco segundos. Durante ese rápido instante, soplará gas nitrógeno para remover el polvo y las piedras y recoger las muestras. Si todo va según lo planeado, devolverá ese material a la Tierra en 2023.

Sin embargo, la superficie del asteroide ha resultado ser más áspera de lo esperado, y los escombros que vuelan desde la roca espacial pueden representar una amenaza para la nave espacial en órbita. Así que la NASA sigue eligiendo su sitio de muestreo.

Pero Bennu ya ha hecho un hallazgo significativo: en diciembre, antes de que entrara en órbita alrededor de Bennu, la sonda descubrió que el asteroide albergaba ingredientes para el agua (los átomos de oxígeno e hidrógeno unidos).

Aunque Bennu es demasiado pequeño para albergar agua líquida, es posible que alguna vez haya existido agua en su asteroide padre, el cual Bennu se separó hace entre 700 millones y 2 mil millones de años.

Aunque la misión de exploración de asteroides de la NASA recopilará una mayor cantidad de material de muestra que el de Japón, el equipo de JAXA espera que al comparar las muestras de dos sitios diferentes en el mismo asteroide se obtenga información novedosa sobre cómo la exposición del espacio a largo plazo cambia los asteroides a lo largo del tiempo.

Tanto Bennu como Ryugu también podrían enseñar mucho a los científicos sobre la historia del sistema solar y, potencialmente, si contienen materiales orgánicos, sobre los orígenes de la vida en la Tierra.

 

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Fuente: Business Insider

Ver también: Asteroides con agua indican que nuestros océanos provienen del espacio

 

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