La Ciudad del Cabo, en sur de África, tiene una gran necesidad de agua dulce, y un ambicioso plan que requiere una solución inusual: secuestrar un iceberg de la Antártida, usar cisternas y remolcadores para arrastrarlo a Ciudad del Cabo, y usar el agua de deshielo para suministrar agua a toda la ciudad

¿Es factible este proyecto? Por un lado, un iceberg de 125 millones de toneladas podría suministrar el 20% de las demandas anuales de agua de Ciudad del Cabo.

Por otro lado, mover un iceberg tan monstruoso podría ser costoso y peligroso, especialmente si el iceberg da un vuelco inesperado, se rompe o colapsa en el camino, dijeron los glaciólogos.

“El dilema se presenta por lo masivo que sería el iceberg y el hecho de que empezaría a fundirse a medida que avanzáramos con él por el mar”, dijo Ted Scambos, científico investigador principal del Centro de Observación y Ciencia de la Tierra en la Universidad de Colorado Boulder.

No estoy involucrado con el iceberg Heist. “Hay posibilidades de que el iceberg se rompa una vez comience a calentarse y sería difícil de controlar”. El concepto de “piratear icebergs” no es nuevo. Pero una de las últimas noticias sobre este tema está siendo protagonizada por Nicholas Sloane.

Sloane es un salvador marino sudafricano que tiene experiencia en la lucha contra piratas armados, rescatando a miles de pingüinos empapados en combustible de un naufragio y ayudando a realojar al Costa Concordia, el crucero italiano que volcó en la Toscana y mató a 32 pasajeros.

El último proyecto de Sloane se inspiró en la larga sequía de los años que desecó la ciudad de 4 millones de personas. Los hogares de Ciudad del Cabo actualmente están restringidos a 18.5 galones (70 litros) de agua por día, según Bloomberg.

Para poner eso en contexto, el estadounidense promedio utiliza entre 80 y 100 galones (300 a 380 litros) de agua por día, según el Servicio Geológico de EE. UU.

Para aliviar la escasez de agua, Sloane propuso secuestrar un enorme iceberg, uno que mide 1.000 por 500 por 250 metros, dijo a Bloomberg. Ya ha acumulado un equipo de glaciólogos, oceanógrafos, ingenieros y financieros para el esfuerzo, llamado Southern Ice Project, que tendrá un coste de 200 millones de dólares.

Si el gobierno de Ciudad del Cabo se hace cargo de la ley, lo que parece poco probable debido a que otras opciones, como la desalinización, son menos costosas, dijo Scambos, la tripulación usaría datos satelitales para ubicar el iceberg de mayor tamaño en el rumbo hacia la isla de Gough, ubicada a unos 2.570 kilómetros de Ciudad del Cabo, informó Bloomberg.

Las exploraciones de sonar y radar revelarían cualquier falla estructural. Si el iceberg pasa por el muster, dos remolcadores lo atraparían con una red de cuerdas de 25 millones de dólares hecha de Dyneema, un supermaterial que es boyante y adecuado para bajas temperaturas, fricción y tensión.

Si se lograra con éxito, no sería gran hazaña dado que los vientos alcanzan los 128 km/h con las olas en esta parte del mundo, el iceberg sería arrastrado por dos supertankers cada uno por un remolcador. Esta extraña procesión de hielo, superpetroleros y remolcadores seguirán las corrientes para ahorrar combustible, usando primero la corriente circumpolar antártica hacia el este y luego saltando a la corriente de Benguela, que los entregaría a Sudáfrica.

El viaje completo probablemente tomaría 90 días, le dijo Sloane a Bloomberg. Dadas las tasas de fusión conocidas, el iceberg sería al menos un 8% más pequeño para cuando llegue a su destino, dijo. Luego, el iceberg se sentaría en la fría corriente de Benguela en alta mar, donde sería amarrado y envuelto en una enorme falda de geotextil para proteger el hielo de los elementos.

Las máquinas luego agitarían el iceberg en una suspensión de hielo que podía enviarse a la costa en barcos de contenedores y depositarse en depósitos municipales. El desafío es desalentador, pero “creo que podrán mover un gran iceberg”, dijo Scambos. Eso es porque, en parte, las corrientes del océano están a su favor.

Aun así, la tripulación tendría que tomar muchas moderaciones. Por un lado, el agua de deshielo podría acumularse en la parte superior del iceberg mientras se remolca, lo que podría causar la fractura del hielo.

“Si son inteligentes, si han leído la literatura, probablemente deberían cortar algunas trincheras y hacer desagües para asegurarse de que no se acumule agua en la superficie superior porque eso puede causar problemas”, dijo Scambos.

Segundo, a pesar de que las corrientes los ayudarán a “seguir el flujo”, llegar a las corrientes correctas probablemente será difícil, especialmente con una carga útil tan grande, dijo. Tampoco está claro cómo el viaje del iceberg a través del mar salado contaminaría el agua fresca congelada dentro del iceberg, y si organismos comenzarán a crecer durante el viaje.

Pero si tiene éxito, el premio es agua polar prístina. “Es espléndidamente fresca y limpia”, dijo Scambos. “La mayoría de las aguas son de cientos a miles de años atrás”. Debido a que una empresa como esta nunca se ha hecho antes, probablemente tomará cuatro o cinco misiones antes de que todo el proceso se desarrolle sin problemas y de la manera más rentable, dijo.

La Antártida no perderá parte de sus icebergs, agregó Scambos. “La Antártida arroja miles de millones y miles de millones de toneladas de hielo cada año”, dijo. “La cantidad que Ciudad del Cabo podría tomar es” una pequeña fracción del hielo que está en el Océano Austral “.

La propuesta tiene algunas cosas a su favor, dijo Matthias Huss, un glaciólogo de la Universidad de Friburgo en Suiza que no está involucrado en el proyecto de Ciudad del Cabo. “El iceberg liberaría su agua de deshielo de todos modos, así que ¿por qué no usarla para el suministro de agua potable?”.

El costo prohibitivo probablemente signifique que esta no será una solución a largo plazo para los problemas de agua de Ciudad del Cabo, dijo Tad Pfeffer, un glaciólogo del Instituto de Investigaciones Árticas y Alpinas de la Universidad de Colorado Boulder.

“Sin embargo, lo harán, y será muy costoso”, dijo Pfeffer. “Probablemente podrían hacerlo durante el tiempo que tengan dinero para hacerlo. Probablemente no sea una buena idea, excepto en casos de emergencia “.

 

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Fuente: Live Science

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