Desde enero, más de 70 ballenas grises han desaparecido en las costas de California, Oregon, Washington, Alaska y Canadá. Eso es lo máximo en un solo año desde 2000, y los científicos están preocupados

La semana pasada, las Pesquerías de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) designaron estos varamientos como parte de un Evento de Mortalidad Inusual (UME). Según la Ley de protección de los mamíferos marinos de EE. UU, La designación de un UME significa que se dedicarán más recursos y experiencia científica a investigar qué está causando la muerte de tantas ballenas.

Se espera ver numerosas ballenas grises (Eschrichtius robustus) nadando a lo largo de la costa oeste en esta época del año. Desde aproximadamente marzo a junio, estos grandes mamíferos marinos nadan hacia el norte desde la costa de Baja California, México, hasta las aguas frescas y ricas en alimentos de los mares de Bering y Chukchi, al norte de Alaska. Comenzarán su viaje de regreso al sur en noviembre.

En lo que va del año, se han avistado 73 ballenas muertas en las playas de la costa oeste: 37 en California; tres en Oregón; 25 en Washington; tres en Alaska; y cinco en la Columbia Británica, Canadá. La mayoría de ellos estaban delgados y desnutridos, lo que sugiere que probablemente no comieron lo suficiente durante su última temporada de alimentación en el Ártico, dijo Michael Milstein, un oficial de asuntos públicos de NOAA Fisheries.

La condición de las ballenas muertas también sugiere que hay muchos que los científicos no cuentan porque las ballenas demacradas tienden a hundirse, dijo John Calambokidis, un biólogo investigador del Colectivo de Investigación Cascadia. “Entonces, los números que en realidad se lavan representan una fracción del número verdadero”, dijo. “Algunas estimaciones sugieren que es tan solo un 10%”.

Estos gentiles gigantes fueron una vez severamente amenazados por los balleneros. Solo quedaron alrededor de 2.000 de ellos en 1946, cuando se inició un acuerdo internacional para detener la caza de ballenas grises para ayudar a la población a recuperarse, según The Marine Mammal Center, una organización sin fines de lucro que rescata y rehabilita mamíferos marinos en California. Las ballenas grises fueron retiradas de las de EE. UU en 1994, cuando la población se estima en alrededor de 20.000.

Un UME anterior de 1999 a 2000 eliminó a esta población, llamada la población del Pacífico Nororiental, a aproximadamente 16,000 individuos, pero las ballenas se han recuperado desde entonces. En 2016, los científicos estimaron que había alrededor de 27.000.

“Sabemos por datos anteriores que esta población es capaz de recuperarse de una pérdida del orden de al menos 6.000, quizás”, dijo David Weller, un biólogo investigador de la vida silvestre del NOAA Southwest Fisheries Science Center. Pero aún no está claro qué es lo que causa la muerte de tantas ballenas. Por ahora, la prioridad es aprender lo más posible de los animales varados, dijo Weller. “Tenemos nuestro dedo en el pulso y diría que queremos seguir vigilando de cerca”.

 

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Vía: Live Science

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