Cuando se trata de hacer bebés, generalmente se necesitan dos para el tango. Pero Anna, una anaconda de 3 metros de largo del New England Aquarium de Boston, lo hizo en solitario. A principios de este año, Anna dio a luz a 18 bebés serpientes por sí misma, sin necesidad de serpientes masculinas. Básicamente, una anaconda hermafrodita

El personal del acuario no tenía idea de que Anna estaba embarazada hasta que la vieron durante el parto (las anacondas no ponen huevos, en su lugar, sus bebés nacen vivos). Inmediatamente, los biólogos del acuario sospecharon que Anna había dado a luz a través de partenogénesis, que en griego significa “nacimiento virginal”. En otras palabras, los bebés de Anna contienen información genética solo de Anna.

La partenogénesis no siempre resulta en copias perfectas. Los genes vienen en pares: un conjunto de cada padre (o en el caso de Anna, un conjunto de cada huevo). En algunos casos de partenogénesis, estos conjuntos de genes se barajan, por lo que, aunque los genes son los mismos en los bebés, no están dispuestos en el mismo orden, lo que significa que no todos los descendientes son clones.

Sin embargo, en el caso de Anna, estos bebés eran clones completos. “Esencialmente está dando a luz a sí misma, por extraño que parezca”, dijo David Penning, profesor asistente de biología en la Universidad Estatal del Sur de Missouri, quien no estaba involucrado en el caso de Anna.

Antes de que el personal del acuario pudiera estar absolutamente seguro de que Anna había experimentado la partenogénesis, tenían que verificar que las otras serpientes en el recinto de Anna fueran hembras. Y efectivamente así fue. Luego, el personal realizó pruebas de ADN para los nuevos bebés serpientes. Las nuevas serpientes fueron 100% Anna.

En la reproducción sexual, un espermatozoide y un óvulo se combinan, mezclando su información genética en una célula nueva, llamada cigoto. En el caso de Anna, ningún esperma era necesario. En cambio, todo lo que tomó fue un huevo, dijo Penning. Debido a que un huevo contiene la mitad de la información genética necesaria para formar un cigoto, primero habría tenido que clonarse antes de auto fertilizarse.

Imagina hacer una fotocopia y luego grapar las dos copias idénticas, dijo Penning. Eso es la partenogénesis. El fenómeno rara vez ha sido documentado en serpientes u otros reptiles. (Solo un caso más de partenogénesis por anaconda se ha documentado en un zoológico del Reino Unido en 2014).

Pero puede ser más común en la naturaleza de lo que los científicos suponen, dijo Penning. La mayoría de los casos documentados ocurren en cautiverio, cuando una criatura como Anna, aislada de los machos durante toda su vida, repentinamente e inesperadamente produce bebés.

Pero en la naturaleza, es difícil determinar si una serpiente se está reproduciendo a través de la reproducción sexual o la partenogénesis, dijo Penning. “No creo que realmente tengamos un control sobre la prevalencia de esto”, dijo.

De las 18 nuevas anacondas de Anna, solo dos sobrevivieron. Quince de los bebés nacieron muertos, y uno murió pocos días después. Las altas tasas de mortalidad son comunes en los bebés nacidos por partenogénesis, dijo Penning. Además, esta estrategia reproductiva crea muchos de los problemas que se observan en las poblaciones puras, incluido un alto número de mutaciones genéticas dañinas.

En las poblaciones silvestres, la partenogénesis también puede causar problemas cuando aparece un factor de estrés ambiental, como una nueva enfermedad o un desastre natural, dijo Penning. Eso es porque es fácil eliminar a toda una población cuando todos tienen los mismos rasgos genéticos.

A pesar de los inconvenientes de la partenogénesis, es una situación de reproducción segura cuando las especies tienen la opción de alternar entre la reproducción sexual y asexual. Cuando los niveles de población se vuelven bajos, “tener más copias de sí mismo no es una idea tan mala”, dijo Penning.

Los bebés de Anna, que ahora tienen 5 meses y miden 0.6 metros de largo, aunque todavía no están listos para ser presentados al público. El personal del acuario los cuida entre bambalinas, manejando a las serpientes a diario para que se acostumbren al contacto humano.

 

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Fuente: Live Science

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