La semana pasada, SpaceX lanzó 60 satélites de telecomunicaciones Starlink, el primer lanzamiento importante de su ambiciosa flota de hasta 12.000 satélites, con el objetivo de crear servicios de internet ultrarrápidos en todo el mundo

El lanzamiento de los satélites de 227 kg se realizó sin problemas, pero un espectacular video del ‘tren’ de satélites sobre los Países Bajos, tomado por el arqueólogo y astrónomo amateur Marco Langbroek, ha desatado una discusión sobre los posibles problemas que la flota de Starlink podría causar en el cielo nocturno.

El video que verán a continuación no es el aspecto que tendrán los satélites Starlink cuando se hayan implementado completamente, ya que este video se tomó menos de 24 horas después del lanzamiento.

De acuerdo con Space.com, los satélites no son lo suficientemente brillantes como para ser visibles a simple vista, y una vez que se dispersan más, deberían volverse un poco más oscuros. Pero a simple vista, los astrónomos tienen un nuevo enemigo para la observación cósmica.

Los satélites existentes ya son difíciles de manejar para los telescopios terrestres, explica el astrónomo de la Universidad de Swinburne, Alan Duffy, quien también es el científico principal de la Royal Institution of Australia. “Los satélites actuales son un problema, pero los astrónomos han desarrollado técnicas inteligentes para eliminarlos”, dijo Duffy.

“Los telescopios ópticos como Pan-STARRS enmascaran automáticamente los satélites que pasan a través de las imágenes, mientras que con los radiotelescopios como ASKAP en Australia Occidental escaneamos el cielo en los intervalos de frecuencia entre señales de navegación satelital deslumbrantemente brillantes como el GPS”.

De acuerdo con los datos actuales de la Oficina de las Naciones Unidas para Asuntos del Espacio Ultraterrestre, en este momento hay 5.162 objetos en órbita alrededor de la Tierra, de los cuales aproximadamente 2.000 están operativos.

Por lo tanto, el despliegue de una red de 12.000 satélites no tendría precedentes. El entorno en el que vivimos está constantemente lleno de ondas de radio: el Wifi, las torres de telefonía y las redes inalámbricas emiten mucho ruido de radio, pero los satélites son mucho peor para los radiotelescopios.

“Una constelación completa de satélites Starlink probablemente significará el fin de los radiotelescopios de microondas basados ​​en la Tierra capaces de explorar los cielos en busca de objetos de radio débiles”, afirma Duffy.

“Los enormes beneficios de la cobertura global de Internet superarán el costo para los astrónomos, pero la pérdida del cielo de la radio es un costo para la humanidad, ya que perdemos nuestro derecho de nacimiento colectivo para ver el resplandor del Big Bang o el brillo de las estrellas en formación de la Tierra.”

Duffy cree que la flota de Starlink hará que esta interferencia de radiofrecuencia sea “ineludible”, y sugiere que deberíamos “construir un radiotelescopio en el otro lado de la Luna”, protegido del ruido de radio que hay aquí en el planeta.

Parece que los problemas con la interferencia de radioastronomía aún no han sido abordados por completo por SpaceX. El año pasado, el astrónomo del Observatorio Nacional de Radioastronomía de EE. UU. Harvey Liszt escribió a la Comisión Federal de Comunicaciones de los Estados Unidos (FCC), expresando su preocupación por el proyecto.

Según Liszt, la coordinación entre varios observatorios nacionales y SpaceX “desapareció de manera inconclusa a mediados de 2017 después de un tratamiento preliminar y bastante preliminar de las preocupaciones de la radioastronomía y la forma en que SpaceX planeaba abordarlas”.

Una de las razones por las que no tenemos un plan integral de SpaceX sobre los 12.000 satélites podría deberse a que estos primeros 60 todavía se consideran “satélites de clase de prueba”. Además, en 2015, los expertos de la industria cuestionaron si proyectos como Starlink pueden ser rentables.

Pero a pesar de varias preocupaciones, SpaceX ha confirmado en Twitter que hay planes para hasta seis lanzamientos en 2019. Con tantos satélites, no solo la contaminación por radiofrecuencia puede convertirse en un problema. También la basura espacial.

“SpaceX propone agregar 12.000 satélites nuevos en la región de la órbita terrestre baja, donde se encuentra la mayor parte de la basura. Esto es un 40 por ciento más de objetos en unos pocos años, en contraste con los 60 años que tomó acumular la masa actual de escombros espaciales”, dice Alice Gorman, arqueóloga espacial de la Universidad Flinders en Adelaide, Australia. “Estamos ante un entorno de escombros radicalmente diferente”.

Para ser justos con SpaceX, tienen un plan de mitigación de desechos espaciales que se presentó ante la FCC en 2017 según ArsTechnica; el plan describía cómo los satélites se desorbitarían una vez que estuvieran cerca del “final de sus vidas útiles (aproximadamente de cinco a siete años) a una velocidad mucho más rápida de lo que requieren los estándares internacionales”.

“Los satélites se desorbitarán moviéndose propulsivamente a una órbita de eliminación desde la cual volverán a ingresar a la atmósfera de la Tierra aproximadamente un año después de la finalización de su misión”.

Pero es poco probable que sirva de ayuda si se golpea un satélite antes de que tenga la oportunidad de salirse del camino. Y como se destacó del reciente susto de la Estación Espacial Internacional (del que hablamos en un artículo), un solo error puede ser un gran problema. Incluso un pequeño pedazo de escombros puede dañar un satélite.

“Si este sistema falla, SpaceX predice que tomará cinco años para que un satélite vuelva a entrar en la atmósfera. Eso es mucho tiempo para que ocurran colisiones, especialmente cuando hay una mayor densidad de material en órbita”, dijo Gorman.

Este tipo de impacto, con tantos satélites alrededor, podría iniciar una cascada de colisión fuera de control conocida como el Síndrome de Kessler. El escenario, propuesto por el científico de la NASA Donald Kessler en 1978, es algo así: cuando la cantidad de objetos en la órbita de la Tierra llega a ser lo suficientemente alta, una colisión podría crear un efecto de cascada, creando más escombros y aumentando la probabilidad de más colisiones.

“A menudo miramos hacia otro lado en cuanto a los problemas de desechos espaciales: una estimación es que al menos el 40 % de todas las misiones no han seguido las pautas de la ONU y otras para minimizar la cantidad de escombros nuevos creados”, dice Gorman.

“SpaceX ha hecho todas las cosas correctas en relación con la órbita. La forma en que esto funcione con un número tan masivo de satélites nuevos es algo que tendremos que ver”.

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Vía: Science Alert

Ver también: Proyecto STARLINK: El plan de Elon Musk para ocupar el espacio de Internet

 

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