Las muestras del asteroide Itokawa enviado de regreso a la Tierra desde la sonda Hayabusa de Japón, ha revelado muchos secretos. Incluido el hecho de que son ricos en agua

Los científicos han analizado pequeños fragmentos en las muestras, y por primera vez evaluaron el contenido de agua en el interior. Han determinado que los asteroides como Itokawa, que bombardearon la Tierra hace miles de millones de años, podrían haber traído hasta la mitad del agua de los océanos de nuestro planeta.

“Encontramos que las muestras que examinamos estaban enriquecidas en agua en comparación con el promedio de los objetos del sistema solar interno”, dijo el químico Ziliang Jin de la Universidad Estatal de Arizona.

La sonda Hayabusa se reunió con Itokawa en 2005 y recolectó muestras de minerales para llevarlas a la Tierra. Estos llegaron debidamente en 2010, cuidadosamente embalados en una cápsula especial que protegía las muestras del calor de la reentrada.

Un asteroide de tipo S compuesto de minerales silíceos, Itokawa, pertenece al segundo tipo más común de asteroide en nuestro Sistema Solar, que se cree que se rompió en una colisión de una gran porción de roca. Orbita alrededor del Sol en la región interna del cinturón principal de asteroides, donde los asteroides silíceos son los más comunes.

Dado que los asteroides son reliquias del Sistema Solar primitivo, que quedaron del disco protoplanetario que giraba alrededor de un joven Sol, desde el cual se formaron los planetas, pueden decirnos mucho sobre la composición del Sistema Solar cuando aún se estaba formando.

Sin embargo, algo más sucedió entonces, según las teorías actuales. Se llama el “Bombardeo Pesado Tardío”, un período de intenso bombardeo en el Sistema Solar temprano, en el que un número increíblemente alto de asteroides atacó los planetas interiores.

Los científicos creen que estos asteroides trajeron consigo un montón de agua que ayudó a dar forma al planeta que hoy conocemos. Pero se pensó que los asteroides de tipo C, o carbonáceos, eran los responsables. Éstos se pueden encontrar en las regiones externas del cinturón de asteroides.

Pero el contenido de agua de Itokawa permaneció sin ser examinado, hasta que Jin y su colega el cosmo químico Maitrayee Bose aparecieron. “Hasta que lo propusimos, nadie pensó en buscar agua”, dijo Bose. “Estoy feliz de informar que nuestra corazonada dio sus frutos”.

JAXA proporcionó a los científicos cinco partículas preciosas de asteroide. En dos de esas partículas, la pareja encontró piroxena, un mineral que, en la Tierra, contiene agua en su estructura. Pero las condiciones extremas del espacio y el cinturón de asteroides podrían haber eliminado gran parte de esa agua, si no todo.

Pequeños granos de espacio. (Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA), editada por Z. Jin)

Así que el equipo usó el espectrómetro de masas de iones secundarios a nanoescala (NanoSIMS) en la Universidad Estatal de Arizona para determinar cuánto quedaba. Resultó que era mucho: 698 a 988 partes por millón. Eso sugiere que el asteroide del que se separó Itokawa tenía un contenido de agua de 160 a 510 partes por millón, según el equipo.

Se desconoce exactamente cómo se formó Itokawa, pero los científicos han podido crear un escenario probable. Ellos creen que originalmente era parte de un asteroide de al menos 20 kilómetros de ancho, que en algún momento se había calentado entre 540 y 815 grados Celsius (1.100 a 1.500 Fahrenheit).

Una colisión grande o varias más pequeñas rompieron este cuerpo en varias partes. Dos de estas piezas se fusionaron y se convirtieron en un asteroide de dos lóbulos de unos 550 metros de largo. Las muestras recolectadas por Hayabusa provienen de una región lisa y polvorienta.

“Aunque las muestras se recolectaron en la superficie, no sabemos dónde estaban estos granos en el cuerpo original”, dijo Jin. “Pero nuestra mejor suposición es que fueron enterrados a más de 100 metros de profundidad”.

Además del agua retenida en los minerales, la pareja descubrió que los minerales en sí tienen composiciones isotópicas de hidrógeno que no se pueden distinguir de las rocas que se encuentran en la Tierra y otros cuerpos internos del Sistema Solar.

Lo que significa que es probable que estos cuerpos compartan una fuente de agua, y que los asteroides de tipo S son fundamentales para suministrar agua y otros elementos a los planetas. “Eso hace que estos asteroides sean objetivos prioritarios para la exploración”, dijo Bose.

En este momento, dos misiones de asteroides están en curso: Hayabusa2 de JAXA está explorando Ryugu, y OSIRIS-REx de la NASA está explorando Bennu. Ambos son asteroides carbonosos. Actualmente no hay planes para la futura exploración de asteroides silíceos, pero tal vez este resultado pueda cambiar la agencia espacial internacional.

 

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Vía Science Alert     Fuente: Science Advances

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