Despertar en el quirófano durante la anestesia es un miedo muy común en la sociedad actual. Se supone que la anestesia general hace que la cirugía sea indolora. Pero ahora hay evidencia de que una de cada 20 personas puede estar despierta cuando los médicos creen que están dormidos

Puede ser el evento más pequeño que desencadena los recuerdos traumáticos de Donna Penner de una operación de hace más de diez años Un día, por ejemplo, estaba esperando en el coche mientras su hija hacía un recado y se daba cuenta de que estaba atrapada dentro. Lo que una vez pudo haber sido un inconveniente frustrante la envió a un ataque de pánico.

“Comencé a gritar. Estaba agitando los brazos, estaba llorando”, dice. “Me dejó sacudida”. Incluso la ropa equivocada puede empeorar su ansiedad. “Cualquier cosa que esté apretada alrededor de mi cuello está fuera de discusión porque me hace sentir que me estoy asfixiando”, dice Donna, una mujer de 55 años de Altona, en Canadá.

Donna no sería así si no fuera por un pequeño procedimiento médico que tuvo antes de cumplir 45 años. Ella estaba trabajando en el departamento de contabilidad de una compañía local de camiones y acababa de celebrar la boda de una de sus hijas.

Pero ella había tenido sangrado y dolores severos durante su período menstrual, y su médico de cabecera había sugerido que investigaran las causas con una cirugía exploratoria.  Debería haber sido un procedimiento rutinario, pero, por razones que no están claras, la anestesia general falló.

En lugar de acostarse tranquilamente en el olvido, se despertó justo antes de que el cirujano hiciera el primer corte en su abdomen. Con su cuerpo todavía paralizado por los fármacos anestésicos, no pudo señalar que algo estaba mal. Así que permaneció congelada e indefensa en la mesa de operaciones cuando el cirujano sondeó su cuerpo, mientras experimentaba una agonía indescriptible.

“Pensé: ‘Así es, así es como voy a morir, aquí en la mesa, y mi familia nunca sabrá cómo fueron mis últimas horas porque nadie se da cuenta de lo que está pasando'”. El trauma persistente puede resurgir con el menor desencadenante, y aún causa que tenga “dos o tres pesadillas cada noche”.

Habiendo sido puesta en licencia médica de su trabajo, ella ha perdido su independencia. Sospechaba que nunca escaparía por completo a los efectos de ese día a pesar de haber pasado más de una década.

Durante años, la conciencia de la anestesia ha estado envuelta en un misterio. Aunque las experiencias extremas como la de Donna son raras, ahora hay evidencia de que alrededor del 5 por ciento de las personas pueden despertarse en la mesa de operaciones, y posiblemente muchas más.

Sin embargo, gracias a los efectos amnésicos de los medicamentos, la mayoría de estas personas no podrán recordar nada sobre el evento, y si eso es algo de lo que deberíamos preocuparnos es tanto una cuestión práctica como una cuestión filosófica.

“Casi tres millones de anestésicos generales suceden cada año solo en el Reino Unido”, dice Peter Odor, un registrador del Hospital St George’s en Londres. “Como consecuencia, es más probable que alguien, en algún lugar del mundo, esté al tanto durante su cirugía”.

Sabemos sorprendentemente poco sobre por qué funciona la anestesia. Ahora, sin embargo, los investigadores se esfuerzan por comprender más acerca de la naturaleza de la situación y las circunstancias en las que la anestesia no funciona, con la esperanza de lograr avances que puedan reducir el riesgo de conciencia de la anestesia.

 

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