En 2016, los astrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO) anunciaron el descubrimiento de un exoplaneta en el sistema vecino de Próxima Centauri

 

La noticia fue recibida con gran entusiasmo, ya que este era el planeta rocoso más cercano a nuestro Sistema Solar que también orbitaba dentro de la zona habitable de su estrella, lo que haría posible las condiciones para que se de la vida.

Desde entonces, se han realizado múltiples estudios para determinar si este planeta podría realmente sustentar la vida. Desgraciadamente, la mayor parte de la investigación hasta el momento ha indicado que la probabilidad de habitabilidad no es buena. Entre la variabilidad de Próxima Centauri y el planeta bloqueado por la marea con su estrella, la vida tendría dificultades para sobrevivir allí.

Sin embargo, usando formas de vida de la Tierra primitiva como ejemplo, un nuevo estudio realizado por investigadores del Instituto Carl Sagan (CSI) ha demostrado que la vida podría tener una posibilidad.

 

 

El estudio, que apareció recientemente en los Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society, fue realizado por Jack O’Malley-James y Lisa Kaltenegger, investigadora asociada y directora del Instituto Carl Sagan en la Universidad de Cornell.

Juntos, examinaron los niveles de flujo UV superficial que experimentarán los planetas que orbitan las estrellas tipo M (enanas rojas) y lo compararon con las condiciones en la Tierra primordial. La habitabilidad potencial de los sistemas de enanas rojas es algo que los científicos han estado debatiendo durante décadas.

Por un lado, tienen una serie de atributos que son alentadores, uno de los cuales no es el más común. Esencialmente, las enanas rojas son el tipo de estrella más común en el Universo, y representan el 85 % de las estrellas solo en la Vía Láctea.

También tienen la mayor longevidad, con vidas útiles que pueden durar hasta billones de años. Por último, pero no menos importante, parecen ser las estrellas más probables de los sistemas de planetas rocosos.

 

 

Esto se demuestra por la gran cantidad de planetas rocosos descubiertos alrededor de estrellas enanas rojas vecinas en los últimos años, como Próxima B, Ross 128B, LHS 1140B, Gliese 667Cc, GJ 536, y los siete planetas rocosos que orbitan TRAPPIST-1.

Sin embargo, las estrellas enanas rojas también presentan muchos impedimentos para la habitabilidad, uno de los cuales es su naturaleza variable e inestable.

“La principal barrera para la habitabilidad de estos mundos es la actividad de sus estrellas anfitrionas. Las erupciones estelares regulares pueden bañar a estos planetas con altos niveles de radiación dañina desde el punto de vista biológico”, dijo O´Malley-James.

“Además, durante períodos más prolongados, el ataque de la radiación de rayos X se ha cargado los flujos de partículas de las estrellas anfitrionas colocan las atmósferas de estos planetas en riesgo de ser despojadas con el tiempo si un planeta no puede reponer su atmósfera lo suficientemente rápido “, recalcó.

Durante generaciones, los científicos han luchado con preguntas sobre la habitabilidad de los planetas que orbitan las estrellas enanas rojas. A diferencia de nuestro Sol, estas estrellas enanas ultra bajas y de baja masa son variables, inestables y propensas a los brotes.

Estas llamaradas liberan una gran cantidad de radiación UV de alta energía, que es perjudicial para la vida tal como la conocemos y capaz de despojar las atmósferas de un planeta. Esto pone limitaciones significativas en la capacidad de cualquier planeta que orbita una estrella enana roja para dar vida o permanecer habitable por mucho tiempo.

Sin embargo, como han demostrado estudios anteriores, mucho de esto depende de la densidad y la composición de las atmósferas de los planetas, por no mencionar si el planeta tiene o no un campo magnético.

 

 

Para determinar si la vida podría durar en estas condiciones, O’Malley-James y Kaltenegger consideraron cómo eran las condiciones en el planeta Tierra hace aproximadamente 4 mil millones de años.

En ese momento, la superficie de la Tierra era hostil a la vida tal como la conocemos hoy. Además de la actividad volcánica y una atmósfera tóxica, el paisaje fue bombardeado por la radiación UV de una manera similar a la que experimentan los planetas que orbitan las estrellas de tipo M en la actualidad.

Como siempre, la búsqueda de vida en el cosmos comienza con el estudio de la Tierra, ya que es el único ejemplo que tenemos de un planeta habitable. Por lo tanto, es importante comprender cómo (es decir, bajo qué condiciones) la vida pudo sobrevivir, prosperar y responder a los cambios ambientales a lo largo de la historia geológica de la Tierra.

Si bien podemos saber de un solo planeta que sustenta la vida, esa vida ha sido notablemente diversa y ha cambiado drásticamente con el tiempo.

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