No tenía precedentes. En 2017, los astrónomos descubrieron el primer objeto interestelar conocido en nuestro Sistema Solar: ‘Oumuamua, un misterioso enigma con forma de cigarro, identificado como nuestro primer visitante del espacio exterior y exterior

Pero sólo porque ‘Oumuamua fue el primero detectado objeto interestelar, no quiere decir que era la primera vez. Hace solo cinco años, de hecho, la atmósfera de la Tierra fue golpeada por algo que puede haberse originado muy lejos de nuestro propio Sistema Solar, y ni siquiera nos dimos cuenta.

En un nuevo artículo, un par de investigadores de Harvard proponen que un meteoro que colisionó con la atmósfera de la Tierra en enero de 2014 fue en realidad otro viajero interestelar con orígenes lejanos y misteriosos.

Pero, a diferencia de ‘Oumuamua, que se encuentra en una trayectoria de 20.000 años que finalmente lo verá salir de nuestro Sistema Solar, el largo viaje de este meteoro fue destinado a ser un boleto de ida, terminando con un final ardiente hace cinco años, como el Objeto quemado en el cielo sobre Papúa Nueva Guinea.

Si bien ‘Oumuamua es un objeto grande, y fue detectado muy lejos de la Tierra, el equipo detrás de la hipótesis del meteoro dice que los inmigrantes interestelares mucho más pequeños podrían ser mucho más comunes, y posiblemente existan mucho más cerca de casa.

“En lugar de mirar lejos en el espacio, y dado el hecho de que debería haber una mayor abundancia de objetos interestelares más pequeños que ‘Oumuamua, pensamos,’ ¿Por qué no mirar localmente y encontrar estos objetos interestelares más pequeños cuando chocan con la atmósfera de la Tierra? El primer autor, el astrónomo Amir Siraj le dijo a Newsweek.

Trabajando con el astrofísico de Harvard Avi Loeb, Siraj repasó un catálogo de impactos de meteoritos que mantiene el Centro de Estudios NEO de la NASA (CNEOS).

Escondido en los datos de CNEOS, se escondía un extraordinario valor atípico: una bola de fuego de 2014 que se precipitó hacia la Tierra a una velocidad de alrededor de 60 kilómetros por segundo a medida que pasaba el Sol.

Podemos estar agradecidos de que este objeto era bastante pequeño (menos de un metro de ancho en total) porque si fuera significativamente más grande, podría haber tenido un impacto desastroso en la superficie de la Tierra.

Cuando Siraj y Loeb calcularon la trayectoria orbital del meteorito basándose en su velocidad, sus números sugirieron que el objeto no estaba ligado orbitalmente al Sol: viajaba tan rápido antes de su final ardiente, se deslizó directamente a través de la fuerza gravitacional del Sol.

Para que eso sea posible, sugieren los investigadores, el meteoro tuvo que originarse en otro lugar, mucho más allá de nuestro Sistema Solar. Según sus cálculos, la velocidad del meteorito “implica un posible origen desde el interior profundo de un sistema planetario o una estrella en el disco grueso de la galaxia Vía Láctea”.

Es una idea descabellada, pero, aunque los hallazgos siguen siendo puramente hipotéticos por ahora, el artículo de Siraj y Loeb, que aún no ha sido revisado por expertos, ha sido bien recibido por algunos miembros de la comunidad astronómica.

“Creo que es razonable concluir que este proyectil de alta velocidad provino de la urbe de objetos interestelares”, dijo a National Geographic la astrofísica teórica Kat Volk de la Universidad de Arizona, que no participó en el estudio.

“Espero que los objetos interestelares sean lo suficientemente comunes, tanto por consideraciones teóricas como por las implicaciones de ‘Oumuamua, que creo que un origen interestelar es la explicación más simple para este bólido”.

Pero mientras el descubrimiento de ‘Oumuamua definitivamente ha cambiado el panorama, ayudando a hacer realidad los fundamentos previamente teóricos de las migraciones interestelares, no todos están convencidos de que este bólido de 2014 tuviera un pasaporte tan fantástico.

“El resultado es interesante, pero se basa en mediciones para un solo evento”, dijo el astrónomo Eric Mamajek, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. El jurado aún está deliberando sobre eso, pero las posibilidades hipotéticas en esta área de la ciencia son tan seductoras como una invitación a viajar más allá de las estrellas.

Según los cálculos de Siraj y Loeb, estos eventos de bolide interestelar ya habrían ocurrido en innumerables ocasiones en la historia de la Tierra, y al observar futuras visitas, podríamos aprender mucho sobre los antecedentes de estos viajeros lejanos.

“Los futuros estudios de meteoros podrían marcar los objetos entrantes con velocidades heliocéntricas excesivas para las observaciones de seguimiento antes del impacto”, escriben los investigadores.

“La espectroscopia de los residuos gaseosos de estos objetos a medida que se queman en la atmósfera de la Tierra revelaría su composición … Potencialmente, los meteoros interestelares podrían liberar la vida de otro sistema planetario y mediar la panspermia “.

 

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Fuente: Astrophysical Journal Letters

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