Los arqueólogos arrancaron otro tesoro de nuestro pasado de las garras de la tierra, dando la bienvenida a una nueva especie humana a nuestro árbol genealógico en crecimiento

Este descubrimiento comenzó con un pie antiguo, o lo que quedaba de uno. Un hueso del pie, llamado el tercer metatarsiano, fue encontrado en la Cueva del Callao en la isla filipina de Luzón en 2007. Los restos más antiguos conocidos de Homo sapiens, encontrados cerca de la isla de Palawan, databan de 30.000 a 40.000 años atrás.

Pero este misterioso pie es más antiguo, data de hace 67.000 años. “Es el primer homínido encontrado en las Filipinas”, dijo a Planeta Magnífico el arqueólogo Florent Détroit del Muséum National d’Histoire Naturelle, en Francia.

Ahora, un equipo internacional descubrió otros doce fragmentos de humanos antiguos, en la misma capa de roca donde se encontró el hueso del pie. Estos incluyen más huesos del pie, huesos de la mano, fémur y dientes parciales, que se cree que pertenecen a al menos tres personas: dos adultos y un niño.

Détroit explicó cómo los fósiles son familiares, pero diferentes a nuestros huesos y otras especies humanas conocidas. Sus dientes premolares tienen rasgos vistos en Australopitecos y H. erectus, pero sus molares, aunque más pequeños, tienen una forma más similar a los encontrados en H. sapiens.

Los huesos del pie, particularmente el hueso del dedo del pie llamado falange, también son mucho más curvos que los nuestros, lo que sugiere que pueden haber sido mejores escaladores. “Esta falange se parece mucho a la de Australopitecos, conocida solo en África y en períodos mucho más antiguos (hace aproximadamente 2 a 3 millones de años).

Un individuo con estas características combinadas no puede clasificarse en ninguna de las especies conocidas hoy en día”, dijo Détroit. El arqueólogo-médico Rainer Grün de la Universidad de Griffith realizó una datación de uranio-torio en los huesos. Esto reveló que los restos tienen más de 50.000 años.

“Es una especie de homínido completamente nueva. Eso no sucede muy a menudo”, dijo Grün.  Todos los nuevos fósiles son diminutos, lo que sugiere que esta es otra especie de enano como H. floresiensis, más conocida como el “hobbit”, que se descubrió en la isla de Indonesia en 2004. Los investigadores llamaron a esta especie Homo luzonensis.

Desafortunadamente, las extracciones de ADN de estos fósiles hasta el momento no han tenido éxito, lo que significa que aún no hay pruebas suficientes para determinar dónde pertenece el árbol genealógico de la familia H. luzonensis. Pero Détroit tiene una corazonada:

“Teniendo en cuenta todo el conocimiento de la información que tenemos hoy sobre el registro fósil de prehistoria y homínidos de Asia y la edad de H. luzonensis, tengo la sensación de que puede descender de algún H. erectus asiático, quizás el H. erectus chino, pero necesitamos más trabajo en este aspecto “.

 

La presencia de H. luzonensis en Asia oriental, durante el Pleistoceno tardío (hace 126.000 a 11.700 años), y sus rasgos de Australopitecos más antiguos complican la teoría de que la primera ola de homínidos fuera de África fue H. erectus, seguida de siguiente por H. sapiens hace 40-50 mil años.

Según Détroit, estos hallazgos también continúan insistiendo en que “unos miles de años atrás, el H. sapiens concluyentemente no estaba solo en la Tierra”.

“La evolución humana es mucho más compleja de lo que creíamos y en el pasado era normal que varias especies humanas vivieran una al lado de la otra. En contraste con la actualidad, donde somos las únicas especies que quedan”, dijo Grün.

A los investigadores les gustaría descubrir más acerca de cómo encaja este pariente lejano recién descubierto en nuestro árbol genealógico, además de explorar las propiedades biomecánicas de los fósiles para comprender mejor cómo se movió esta especie y su capacidad para manipular herramientas, y explorar su aspecto.

Pero para hacer eso Grün dice: “¡Necesitamos más fósiles!” Otro miembro del equipo de investigación, Armand Mijares, ya se encuentra en el caso: está buscando en las islas filipinas otros sitios potenciales para excavar. Estaremos pendientes de sus próximos hallazgos.

Fuente: Nature

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