El nuevo telescopio espacial TESS de la NASA puede estar buscando principalmente mundos extraños, pero no es lo único que puede hacer esta bestia brillante. Ni siquiera lleva un año allí, y ahora los astrónomos han detectado el primer exocometa en los datos de TESS

Además, la detección se realizó en la curva de luz de banda ancha de una estrella, y la caída de luz resultante se ajusta a la curva de luz cometaria predicha en un artículo de 1999 por los astrofísicos Alain Lecavelier des Etangs, Alfred Vidal-Madjar y Roger Ferlet.

Ya sabíamos que los exocometas existen, por supuesto. Han sido detectados en cambios en los espectros electromagnéticos de las estrellas. A medida que el cometa pasa entre nosotros y la estrella, la calidad de la luz cambia de acuerdo con la química del cometa, lo que permite a los astrónomos inferir su presencia.

Esta vez, la estrella en cuestión es Beta Pictoris, ubicada a unos 63 años luz de distancia. Debido a que es tan joven (solo tiene unos 20 millones de años) todavía está rodeada por un disco de escombros de sus días proto estelares.

Se incluyen en este disco cientos de cometas detectados utilizando el método espectroscópico. Pero una detección de curva de luz blanca es signo de un cuerpo bestial diferente. “Otros astrónomos han visto indicios de exocometas hacia Beta Pictoris y otras estrellas usando un instrumento llamado espectrógrafo”, dijo el astrónomo Matthew Kenworthy de la Universidad de Leiden, en los Países Bajos.

“Pero esta curva de luz es una prueba muy relevante porque tiene la forma que pronosticó otro astrónomo hace 20 años. La curva de luz que vemos coincide con el modelo de computadora exacto”.

Cuando detectamos un exoplaneta en la curva de luz de una estrella, lo que se llama el método de tránsito de la detección de exoplanetas, aparece como una caída simétrica del brillo cuando el planeta pasa entre nosotros y la estrella.

Pero eso no es lo que estamos viendo aquí. Más bien, hay una caída repentina cuando el objeto se mueve frente a la estrella, llamado ingreso, seguido de una curva mucho más suave, como se ve en la imagen de abajo. Esta asimetría es causada por la cola larga y polvorienta del cometa. Tal vez incluso varios cometas.

(Zieba et al., ArXiv, 2019)

“Encontramos inmersiones de curvas de luz más pequeñas y de aspecto similar que probablemente son más exocometas, pero debido a que son más pequeñas, es más difícil calcular su forma precisa y el tamaño de la cola”, dijo Kenworthy.

Esta curva de luz se ha visto antes: tres eventos de exocometas detectados en datos del telescopio espacial Kepler, el antecesor de TESS. Kepler estuvo operativo por poco menos de 10 años antes de que se retirara en octubre de 2018, y las curvas de luz de los exocometas no se encontraron hasta el final de su vida útil. TESS, parece ser más adecuado para la caza de exocometas.

“Esto es un buen augurio para TESS, porque hasta ahora parece que es más probable que los cometas sean detectados por estrellas jóvenes (que básicamente tienen más cometas)”, dijo el astrofísico Grant Kennedy de la Universidad de Warwick, Reino Unido.

“La estrategia de observación de TESS significa que está mirando a las estrellas de una manera muy imparcial, por lo que observará muchas estrellas jóvenes y hará más descubrimientos como este. Kepler estaba un poco limitado en este aspecto, ya que se centraba en estrellas más antiguas similares al Sol.

El descubrimiento fue hecho hace aproximadamente un mes, por el astrofísico Sebastian Zieba de la Universidad de Innsbruck en Austria, quien estaba examinando los datos de TESS cuando se publicó.

Ahora que los astrónomos saben qué buscar, harán un esfuerzo concertado para buscar más curvas de luz para tratar de comprender el papel de los cometas en las primeras etapas de la vida de un sistema planetario.

Fuente: Astronomy & Astrophysics

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