Después de décadas de investigación, un análisis de la luz finalmente ha identificado la edad de un antiguo grupo de estrellas en la Vía Láctea. Se llama HP 1 y tiene aproximadamente 12.8 mil millones de años

Eso lo convierte en uno de los más antiguos jamás encontrados, no solo en la galaxia, sino en todo el Universo. HP 1 cuelga en el cuerpo galáctico, y lo hemos sabido durante un tiempo. Pero obtener una lectura precisa de su firma de luz, su espectro, ha resultado ser complicado, debido a la forma en que nuestra atmósfera distorsiona la luz entrante.

Las estimaciones anteriores de la edad del cúmulo, que se remontan a 1997, se han tomado en base a estrellas gigantes rojas, con resultados contradictorios. Algunos lo han puesto en torno a 13.8 mil millones de años. Esa es la edad del Universo, por lo que, si también fuera la edad del clúster, significa que estamos equivocados acerca de algunos hitos fundamentales en la evolución del Universo.

Pero el campo de la óptica adaptativa (en constante mejora) y la tecnología que elimina la distorsión atmosférica en tiempo real, han permitido las observaciones de mayor resolución del cúmulo, utilizando el telescopio Géminis Sur en Chile. Estas observaciones están revelando la historia de HP1.

“Este cúmulo de estrellas es como un fósil antiguo enterrado profundamente en el bulbo de nuestra galaxia, y ahora hemos podido fecharlo en un momento lejano cuando el Universo era muy joven”, dijo el astrónomo Stefano Souza de la Universidad de São Paulo. en Brasil.

“Estas son también algunas de las estrellas más antiguas que hemos visto en cualquier lugar”. Si estás buscando estrellas viejas en el Universo, necesitas buscar las que están en mal estado. Las estrellas masivas tienden a vivir vidas relativamente cortas, pero las estrellas diminutas, mucho más pequeñas que el Sol, podrían vivir por billones de años.

Por lo tanto, el equipo utilizó observaciones del Géminis y las imágenes ópticas de archivo del Telescopio Espacial Hubble para identificar las estrellas más débiles del grupo. También utilizaron datos de archivo para identificar 11 estrellas RR Lyrae en el cúmulo, un tipo de estrella variable que se usa como una vela estándar para calcular con precisión las distancias.

Estos mostraron que el cúmulo está a unos 21.500 años luz de la Tierra. Y esta medida de distancia permitió al equipo determinar la magnitud absoluta de las estrellas. Esto nos permite describir la estrella con precisión de acuerdo con el diagrama Hertzsprung-Russell, que a su vez nos permite cálculos más precisos de otras cualidades de la estrella.

Esto permite calcular la edad de una estrella. En el Universo muy temprano, no había metales. Fueron forjados en los corazones de las primeras generaciones de estrellas, que los arrojaron al espacio sobre sus violentas y desordenadas muertes.

Este material se mezcló luego en la formación de nuevas estrellas, con cada generación subsiguiente cada vez más rica en metales. Cuanto más joven es la estrella, mayor es el contenido de metal o metalicidad. Por el contrario, cuanto más antigua es la estrella, menor es la metalicidad.

Las estrellas de HP 1 son tan bajas en metal que el equipo de astronomía cree que deben haberse formado antes de que el Universo tuviera mil millones de años.

“HP 1 está jugando un papel crítico en nuestra comprensión de cómo se formó nuestra galaxia”, dijo el astrónomo Leandro Kerber de la Universidad de São Paulo y la Universidad Estadual de Santa Cruz. “Nos está ayudando a cerrar la brecha en nuestra comprensión entre el pasado y el presente de nuestra Galaxia”.

Durante mucho tiempo, se pensó que los cúmulos globulares más antiguos solo se podían encontrar en los confines de la galaxia. Sin embargo, en los últimos años, de los aproximadamente 160 grupos conocidos en la Vía Láctea, alrededor de una cuarta parte se han localizado en el bulbo galáctico.

Ese es el corazón denso de la galaxia, una región de aproximadamente 10.000 años luz de diámetro. Dado que se cree que estos grupos se formaron a partir del polvo y el gas primordiales que más tarde se unieron en la Vía Láctea, pueden decirnos mucho sobre el historial químico de la Vía Láctea.

“Estas imágenes de Gémina son los mejores datos fotométricos terrestres que tenemos”, dijo la astrónoma Beatriz Barbuy de la Universidad de São Paulo. “A partir de la existencia de objetos tan antiguos, podemos dar fe de la breve escala de tiempo de formación de estrellas en el bulto galáctico, así como su rápido enriquecimiento químico “.

Fuente: Royal Astronomical Society

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