Durante las últimas décadas hemos logrado una utopía relativa de la salud. Las revoluciones en farmacología y tecnología médica, mejor nutrición y mejoras en la atención médica pública prometen un futuro más largo y más saludable para nuestra población mundial

Pero vivimos a la sombra de una pandemia que se avecina, ya que las afecciones neurológicas relacionadas con la edad, como la enfermedad de Parkinson, amenazan con afectarnos como nunca antes, cambiando el panorama médico en un escenario sin precedentes.

“Para 2040, podemos realmente hablar de una pandemia que dará como resultado un mayor sufrimiento humano, así como costos sociales y médicos”, advierte Patrik Brundin, editor jefe del Journal of Parkinson Disease.

Un manifiesto en el diario de Brundin destaca lo que pasará en las próximas décadas, con las cifras actuales de Parkinson duplicadas, sino casi triplicadas, en los próximos 20 años.

El problema creciente no se limita a la enfermedad de Parkinson. También se espera que la demencia, incluida la enfermedad de Alzheimer, se dispare en nuestra población más longeva, ya que muchos de nosotros viviremos lo suficiente como para ver a nuestros cuerpos envejecidos y con condiciones que pocos viven en la actualidad.

Una parte importante del problema es la falta de conocimiento acerca de cuántas enfermedades neurológicas se desarrollan en primer lugar.

La enfermedad de Parkinson fue descubierta a principios del siglo XIX. En 1817, un eminente cirujano británico llamado James Parkinson describió las características de esta enfermedad degenerativa en su tratado, “Un ensayo sobre la parálisis sacudida”.

Hoy en día, los síntomas de extremidades temblorosas, movilidad impedida, rigidez y cambios en el estado de ánimo están relacionados con la pérdida de tejidos que producen dopamina en lo más profundo de uno de los centros de control del cerebro, llamados ganglios basales.

En 2016, aproximadamente 6.1 millones de personas en todo el planeta tenían la enfermedad de “parálisis agitada” de Parkinson, más del doble que en la década de 1990.

Si bien una producción reducida de dopamina no se considera mortal, la pérdida general de la función, combinada con la senescencia general que viene con el envejecimiento, produce una esperanza de vida promedio de sólo 7 a 14 años tras su diagnóstico.

Actualmente, se podría esperar que aproximadamente 200.000 personas murieran prematuramente cada año como resultado de esta enfermedad. Se estima que dentro de veinte años el número de personas que podrían padecer la enfermedad podría llegar a los 12 millones, solo por los cambios demográficos.

El Parkinson comienza con cambios en los microbios intestinales que generalmente descomponen la sopa diversa de pesticidas, medicamentos y contaminantes en nuestro medio ambiente, por lo que, debido al uso de estos químicos, el número de personas que sufra esta enfermedad podría ser mucho mayor, alcanzando hasta los 17 millones de afectados.

Hace más de 50 años, los investigadores observaron un extraño vínculo entre el consumo de tabaco y el de Parkinson. La relación es tan evidente hoy como confusa: se cree que la enfermedad disminuye un 40% entre los fumadores a largo plazo.

El mecanismo exacto detrás de la relación es un misterio, y dada la amplia gama de riesgos para la salud que se conocen con los cigarrillos, no se recomienda dejar de fumar ante la posibilidad de que la relación sea causal.

Pero si lo es, generaciones de campañas antitabaco podrían estar contribuyendo inadvertidamente a lo que parece ser una pandemia emergente que no solo conlleva una gran carga de sufrimiento, sino también a la hora de imponer severas demandas a los recursos financieros y humanos.

Sin embargo, además del vínculo de fumar, el equipo también destaca que los factores ambientales, como los subproductos de la industrialización en general, podrían ser responsables. Si las noticias parecen deprimentes, recuerde esto: estar prevenido es ser prevenido.

“En el siglo pasado, la sociedad ha enfrentado con éxito pandemias de poliomielitis, cáncer de mama y VIH en diversos grados”, dice el neurólogo Ray Dorsey del Centro Médico de la Universidad de Rochester. “El activismo desenfrenado fue fundamental para el éxito de estos esfuerzos”.

Debido a esto, Dorsey y sus colegas invitan a la comunidad de Parkinson (investigadores, pacientes e individuos en riesgo) a crear conciencia sobre los medios conocidos de prevención, abogar por la financiación y ayudar a promover o investigar nuevos modelos y tratamientos de atención. La pandemia no es inevitable, dicen los investigadores.

Tomará un poco de esfuerzo. Pero esa utopía de la salud todavía está a nuestro alcance, si seguimos trabajando juntos.

 

Fuente: Diario de la Enfermedad de Parkinson

Ver también: Escalofriante estudio demuestra los peligros de usar bastoncillos de algodón