Todo parecía muy prometedor. Hace diez años, una encuesta de madres de ballenas jorobadas y sus crías mostró el gran número de ballenas que parían en la costa de Maui, Hawái. Algo ha cambiado, con los encuentros cayendo en picado en tres trimestres desde 2013

Por supuesto, podría haber varias razones detrás de la aparente disminución de los nacimientos de ballenas. Pero el momento coincide con la aparición de un vasto parche de agua caliente en el Pacífico apodado “la mancha”, y es una gran inconsciencia ignorarla.

Desde 2008 hasta principios del año pasado, los investigadores del Proyecto Keiki Kohola y la Universidad Estatal de California asentaron en el Canal Au’Au durante los meses de invierno y esperaron a que las ballenas jorobadas cruzasen hacia el norte para alimentarse.

De particular interés fueron las madres con crías recién nacidas que llegan desde las cálidas aguas del sur, cuyo número proporciona una buena indicación de la salud de las poblaciones de ballenas en los próximos años.

Durante los primeros años esas estadísticas se veían bastante bien. La temporada 2013 vio en promedio a una madre con su cría cerca de cada tres kilómetros (1.9 millas), que es aproximadamente el triple que en 2008.

El calentamiento de las aguas alrededor del Ártico ha evitado que el hielo regrese rápidamente en los meses de invierno, extendiendo la temporada de alimentación para los consumidores de krill como la ballena jorobada.

En pocos años las cifras disminuyeron drásticamente. Chocar con un recién nacido se ha vuelto cada vez más raro. Las cifras combinadas para 2017 y 2018 vieron en promedio una sola pareja aproximadamente cada 12 kilómetros.

La ecóloga conductista Alison Craig, de la Universidad de Napier en Edimburgo, sugiere que es posible, pero poco probable, que las ballenas estén ahí afuera, simplemente evitando moverse a través de Hawái. Craig no participó en el estudio en sí, pero sí ofreció su perspectiva a National Geographic.

“Hay una serie de áreas cercanas que no están tan bien estudiadas donde las hembras también podrían ir a reproducirse, y ciertamente deberíamos vigilarlas”, dijo Craig a Tim Vernimmen, de National Geographic.

“Pero en mi experiencia, las jorobadas son bastante conservadoras, se reproducen y se alimentan en los mismos lugares durante décadas”, añadió. También señaló que las cifras preocupantes del estudio reflejan una tendencia similar en el número de ballenas frente a las costas de Alaska, lo que las hace difíciles de ignorar.

Si los números son una representación precisa de una disminución en la población de ballenas jorobadas, algo ha detenido su reproducción desde 2013. Un contendiente fuerte para la causa es la presencia de una amplia franja de agua tibia apodada ‘la burbuja’, definida por un marcado contraste en la temperatura de unos pocos grados centígrados.

Este parche de agua cálida de cien metros de profundidad se notó por primera vez en 2013 en el Golfo de Alaska, pero desde entonces se ha desviado por la costa de América del Norte y se ha extendido unos 1.600 kilómetros (aproximadamente 1.000 millas) hacia el oeste.

Hoy en día es más como una pequeña familia de manchas, que se han dividido en varias zonas que ocupan el mar de Bering, la costa de California y la costa de Oregón a Canadá. Pero en los años inmediatamente posteriores a su descubrimiento, la anomalía estaba causando estragos en el clima en los Estados Unidos.

Los fenómenos naturales ocurridos desde 2014 a 2016 y un cálido cambio en 2014 para lo que se conoce como la oscilación decenal del Pacífico ha cambiado el clima de esta parte del mundo en muy pocos años.

Todo ese calor hubiera sido una mala noticia para la comida favorita de la ballena. El krill es parcial a las condiciones más frías, de modo que cuando la temperatura comienza a subir, las ballenas disfrutan de menos.

Esto no significa necesariamente que las ballenas se estén muriendo de hambre. Pues para que las jorobadas hembras ovulen, necesitan una buena capa de células grasas para bombear cantidades suficientes de una hormona llamada leptina.

Menos krill significa menos grasa. Y dado que menos grasa significa menos posibilidades de poder fertilizar, podría explicar por qué no se ven tantas madres y crías de ballena jorobada en los criaderos del sur.

Las ballenas están lejos de ser los únicos animales que potencialmente pueden sufrir los efectos de la burbuja. Hace varios años, un número inusual de crías de leones marinos desnutridos y muertos se vincularon a la zona cálida del Pacífico. Un aumento en las muertes de aves marinas también se ha fijado en el calor de la burbuja.

La buena noticia es que los investigadores han notado que los números de ballenas están nuevamente en aumento con un debilitamiento en la masa. “Acabo de regresar de Hawái, y el número de mamás y crías ha vuelto al nivel de 2014”, dijo la líder de Keiki Kohola Project, Rachel Cartwright, a Vernimmen.

Aun así, la investigación no es un buen augurio para la vida marina que enfrenta un futuro de calentamiento de los océanos. Las manchas parecen la nueva norma y, a pesar de la promesa de las fiestas del Ártico, las ballenas podrían enfrentar muchos más desafíos como este cuando se trata de hacer crecer a su familia.

Fuente: Royal Society Open Science

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