Al parecer nuestra galaxia no es el sistema discoidal ordenado que pensábamos que era. En varias ocasiones ha sido todo un puré de catástrofes astronómicas; ahora ha sido captada desde otra perspectiva. Un nuevo estudio ha revelado que la Vía Láctea que está gravemente deformada a su alrededor.

A menudo comparamos nuestra galaxia casera con nuestra vecina de al lado, Andrómeda. Andrómeda es –probablemente- más grande que la Vía Láctea, pero ambas galaxias son bastante grandes, ambas son galaxias espirales y ambas tienen aproximadamente la misma edad.

Como vivimos dentro de la Vía Láctea, no podemos observar su forma completa, sería como estar sentado en un submarino estacionario y tratar de averiguar las dimensiones del océano. Pero, dado lo que sabemos sobre las galaxias en general, hasta ahora tenía sentido pensar que la Vía Láctea probablemente se parece un poco a Andrómeda, con sus brazos en espiral.

Ahora los astrofísicos han descubierto que cuanto más se viaja desde el centro galáctico, más deformado y retorcido se vuelve el disco de la Vía Láctea. Su plano galáctico no es una línea recta; en cambio, se parece un poco más a una “S” alargada. El descubrimiento ha sido posible gracias a nuevas medidas de distancia realizadas a las estrellas en las regiones exteriores de la galaxia.

“Es notoriamente difícil determinar las distancias del Sol a partes del disco de gas exterior de la Vía Láctea sin tener una idea clara de cómo se ve realmente ese disco”, dijo el astrónomo Xiaodian Chen de los Observatorios Astronómicos Nacionales de la Academia de Ciencias de China (NAOC).).

Una forma de llevar a cabo estas mediciones es a través de un tipo de estrellas que son llamadas Cefeidas. Estas son estrellas muy brillantes que pulsan con una frecuencia precisa, lo que permite a los astrónomos calcular su magnitud absoluta. A su vez, esto permite calcular las distancias a esas estrellas.

En el espectro óptico, el polvo y el gas entre nosotros y la estrella pueden obstaculizar una determinación precisa del brillo, lo que significa que hay un poco de incertidumbre en los cálculos de la distancia resultante. Pero la radiación infrarroja puede penetrar en el polvo, lo que permite obtener un resultado más preciso, de modo que esto es lo que los científicos utilizaron.

“Usamos un nuevo catálogo de observaciones infrarrojas obtenidas con el observatorio espacial WISE para reducir los efectos del polvo y determinar las distancias a nuestras Cefeidas con incertidumbres de menos del 3 al 5 por ciento. Eso es una precisión sin precedentes hasta la fecha”, dijo el astrofísico Richard de Grijs. de la Universidad Macquarie en Australia.

“Combinados con sus ubicaciones aparentes en el cielo, construimos un mapa tridimensional de la Vía Láctea según lo trazaban estas Cefeidas, que comparamos con la distribución del gas. Ambos parecían desviarse de un disco plano”, explicó. No es –señala- inusual que una galaxia espiral se deforme alrededor de los bordes, particularmente es gas de hidrógeno atómico que se extiende más allá del disco estelar. Lo que hace que la deformación de la Vía Láctea sea tan interesante es que incluye estrellas, y sobre todo estrellas jóvenes.

No obstante, de Grijs dijo que es aún más interesante que el disco de la Vía Láctea esté torcido o precesado. “La precesión del disco parece implicar que el disco interno masivo de la Vía Láctea puede haber forzado al disco externo a seguir su rotación, pero la rotación del disco externo se retrasa, lo que provoca el giro”, dijo.

“Esto no se había visto antes en la Vía Láctea, pero Frank Briggs había encontrado esto hace varios años, una docena de grandes galaxias espirales en el Universo cercano. Combinando sus resultados y los nuestros, creemos que se da la misma dinámica en la Vía Láctea”.

Es un resultado que nos permite comprender mejor la estructura tridimensional y la dinámica de nuestra galaxia, y nos permitirá establecer un límite superior en la cantidad y distribución de materia en la galaxia, que será “particularmente interesante en el contexto de saber dónde se encuentra la materia oscura “, dijo Grijs.

También nos ayudará a comprender mejor la relación y las interacciones de la Vía Láctea con sus galaxias satélites, específicamente las Nubes de Magallanes y la historia de nuestra galaxia.

La investigación del equipo ha sido publicada en la revista Nature Astronomy .

Fuente: https://www.sciencealert.com

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