Los astrónomos y aficionados estamos de enhorabuena el próximo mes, ya que Marte hará su mejor acercamiento a la Tierra en 15 años. Alrededor de este tiempo, el planeta Rojo aparecerá particularmente grande y brillante, tanto que será fácilmente visible a simple vista, según comenta Dean Regas, astrónomo del Observatorio de Cincinnati, en Estados Unidos.

“De hecho, será difícil perderse”, dijo Regas. “A simple vista, se verá como una estrella anaranjada sospechosamente brillante, constantemente brillante. Solo Venus es un objeto similar a una estrella más brillante (y será visible en el cielo occidental al mismo tiempo)”. El enfoque cercano -que en su punto máximo el 31 de julio traerá los dos planetas a una distancia de 35.8 millones de millas entre sí- puede explicarse por las características particulares de las órbitas de la Tierra y Marte. La Tierra, como todos sabemos, tarda 365 días en orbitar el Sol. Marte, por otro lado, estando más lejos, tarda 687 días.

Esto significa que la Tierra hace dos viajes alrededor del Sol casi al mismo tiempo que le lleva a Marte realizar un viaje. A veces los dos planetas estarán en lados opuestos del Sol, pero aproximadamente cada 26 meses, la Tierra pasará a su vecino en lo que se conoce como un Enfoque Cercano a Marte. Esto también coincide con que Marte está en “oposición”, que es cuando el Planeta Rojo y el Sol aparecen en lados opuestos de la Tierra, según la NASA.

“Durante la oposición, Marte y el Sol están en lados opuestos de la Tierra”, dice el sitio web de Exploración de Marte de la agencia espacial. “Desde nuestra perspectiva en nuestro mundo giratorio, Marte se eleva en el este justo cuando el Sol se pone en el oeste. Luego, después de permanecer en el cielo toda la noche, Marte se pone en el oeste justo cuando el Sol se levanta en el este. Como Marte y el Sol aparecen en lados opuestos del cielo, decimos que Marte está en oposición”.

Ahora bien, si la Tierra y Marte siguieran órbitas perfectamente circulares, entonces la “oposición” también sería lo más cercano que llegarían los dos planetas. Sin embargo, las órbitas de ambos planetas son ligeramente elípticas u ovaladas, lo que significa que, en algunos puntos, estarán más cerca del Sol que otros. El punto en el que están más cerca de la estrella se conoce como el perihelio.

Mientras que las oposiciones a Marte ocurren cada 26 meses, cada 15 o 17 años también coinciden con el perihelio del planeta. Cuando estos dos eventos ocurren al mismo tiempo, se lo conoce como “oposición perihelica” y esto es exactamente lo que sucederá el próximo mes, lo que significa que la Tierra y Marte estarán más cerca de lo que estarían durante una oposición normal.

“Pero una vez más, la naturaleza arroja algunas complicaciones”, según la NASA. “El tirón gravitacional de los otros planetas cambia constantemente la forma de nuestras órbitas un poco. Júpiter gigante influye especialmente en la órbita de Marte. Además, las órbitas de la Tierra y Marte no se encuentra en el mismo plano. Los caminos que los planetas toman alrededor del sol están ligeramente inclinados el uno con respecto al otro”.

El resultado de esto es que algunas oposiciones perihelicas acercan a los dos planetas mas que a otros. Esta es la razón por la cual la distancia entre los planetas durante el evento de este año será ligeramente más grande que la misma ocurrencia en 2003, cuando llegaron a 34.6 millones de millas entre sí, el enfoque más cercano durante 60.000 años.

¿Dónde están los mejores lugares para ver Marte el próximo mes?

“Marte será visible desde casi todas partes de la Tierra en julio después de la puesta del sol. Los Estados Unidos continentales, la mayor parte de Canadá, Europa y Asia, toda África, América Central y del Sur, Australia y la Antártida pueden ver Marte en julio”, dijo Regas.

Si bien el enfoque cercano de Marte llegará a su punto máximo el 31 de julio, en realidad estará en oposición unos días antes el 27 de julio, y se verá más brillante del 27 al 30 de julio. Pero este no será el único buen momento para ver el Planeta Rojo. “Aunque Marte está más cerca de la Tierra a fines de julio, podrá detectarlo todas las noches durante varios meses”, agrega. “Poco a poco se volverá más tenue a medida que la Tierra se aleje de él, pero aún brillará fuertemente”.

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Fuente: News Week